Historia y Arqueología Marítima

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Indice Navieras de NorteAmerica a Sud y Centro America  y Caribe y Viceversa

Lineas de Buques de Pasajeros desde America del Norte a Centro y Sud America

CIAS DE BUQUES FRIGORIFICOS FRUTEROS

 UNITED FRUIT COMPANY

 Ver el listado de buques de la empresa Fuente: Wikipedia - "Bananas and Business:The United Fruit Company in Colombia"- Marcelo Bucheli-  The ShipsList - timetableimages.com - Archivo Histarmar- Great American Passenger ships.

LA CREACION DE UN EMPORIO BANANERO

la venta de bananas en los Estados Unidos existio antes de que la United Fruit Company fuera creada. Entre 1860 y 1870, varis compañias trataron de crear un mercado para la banana en los EEUU, pero fallaron en mantener un flujo constante de la fruta hacia los mercados consumidores. Era era debido a que no tenian buques lo suficientemente rápidos o con adecuados sistemas de refrigeracion para mantener la fruta fresca hasta que llegaran a puerto.

De acuerdo a un autor (Robert Read), se crearon 114 compañias importadoras de bananas entre 1870 y 1899, pero sólo habian sobrevivido 22 en 1899.  Estas compañias no tenian plantaciones propias sino que compraban la fruta a productores de centroamerica y del Caribe, por lo que, antes de 1870, no habia ninguna compañia grande de impprtacion de bananas a los EEUU.

Estos problemas se  resolvieron cuando en 1870 el capitan Lorenzo Dow Barker, de Boston, importo algo de fruta de Jamaica a Boston y lo vendio a Andrew Preston, un distribuidos local que lo revendio a consumidores a precios muy razonables, pero con una enorme ganancia para Barker. Luego de este éxito inicial, Preston y Barker organizaron nuevos embarques que al inicio llegaban en forma irregular, pero en 1885 habian acumulado suficiente capital para crear una cia especializada en importacion de bananas: la Boston Fruit Company.

Preston y Barker sabian que lo crucial para el éxito de ese negocio era desarrollar un sistema de transporte confiable consistente en un gran numero de buques. Con esto en mente hicieron su primer gran inversion y crearon lo que sería coocido mas tarde como la Gran Flota Banca (The Great White Fleet) - una flota de buques acondicionada solamente para el transporte de bananas, que luego tambien operaron como buques de pasajeros.

Al mismo tiempo, otro negociante aventurero de Boston, Minor C. Keith estaba desarrollando una red de ferrocarriles en Centro America. Keith era el sobrino de Henry Meigs, un legendario comerciante que construyó varios ferrocarriles en Sud America. En 1871 Meiggs invitó a Keith a trabajar con él en la construccion de un FFCC en Costa Rica contratado por el gobierno costarricense. El FFCC iría desde San José a puerto Limon en la costa caribeña, y Meiggs ya habia construído con éxito los FFCC Callao a Lima y el Oreja en Perú unos años atrás. Keith aceptó la invitacion y se fué a Costa Rica con sus dos hermanos para trabajar en este proyecto.

Durante la construccion de los primeros 25 kms, Meiggs y los hermanos Keith se enfrentaron a increíbles problemas. Construír en la jungla era mucho mas difícil que lo que abian calculado ya que las enfermedades y las condiciones de trabajo eran terribles; unos cinco mil hombres murieron durante la construccion, incluso los dos hermanos de Minor Keith y Meiggs. En 1874 Keith quedo a  cargo de la construccion y continuó trabajando no obstante todo esto.

La gran cantidad de muertes hacia muy difícil conseguir trabajadores en America Central, por lo que una fuente de obreros fueron las prisiones de Nueva Orléans. Con los 700 convictos con los que se dice Keith comenzó, sólo 25 sobrevivieron al final de la construccion. Cuando Keith llevo 2.000 inmigrantes italianos desde Lousiana por barco, muchos se rebelaron cuando descubrieron las miserables condiciones de trabajo. Muchos huyeron y sesenta se perdieron en la jungla.

Para 1882 Keith ya habia llevado los rieles 70 millas, desde la costa hasta el Río Sucio, pero se estaba quedando sin dinero y no recibia ayuda alguna del gobierno de Costa Rica. La situacion era tan difícil que en un momento, Keith hizo plantar bananeros a los largo del riel para alimentar a los trabajadores. Luego de un tiempo Keith comenzó a usar el tren para exportar bananas y para 1883 ya poseía tres compañias exportadoras de bananas.

Pero su situacion financiera no mejoraba y fue obligado a pedir un préstamo de 1.2 millones de libras que le permitieron terminar el ferrocarril a San Jose en 1890, 20 años despues de comenzado.

Pero una vez terminado el FFCC Keith se encontro con un problema, no habia bastantes pasajeros para viajer en él. No podia pagar los costos operativos ni su deuda. Pero Keith pronto encontró que podia mantener su negocio exportando las bananas que habia plantado poara los obreros del FFCC. Su experimento fué exitoso y para 1890 el tren era usado sólo para el transporte de bananas y las nuevas plantaciones sobrepasaron el valor del tren.

Durante un viaje de negocios a Londres, Keith organizo la Tropical Trading and Transport Company, para coordinar su negocio bananero y proveeer transprte para sus crecientes envios a los Estados Unidos. Ademas su compañia tenia una cadena de tiendas a los largo de las costas costarricenses para negociar productos locales. Tambien expandió su negocio bananero a la region de Magdalena en Colombia a traves de la Colombian Land Company e hizo un arreglo para exportar bananas a EEUU con la Snyder Banana Company de Panama (en ese momento territorio colobiano).

Con estos arreglos, para 1899 Keith ya dominaba el negocio de las bananas en CentroAmerica, pero nuevos problemas no tardarían en llegar. En 1899 Hoadley and Co, una cia de bolsa donde Keith tenía 1.5 millones de dólares en documentos, fue a la quiebra y Keith perdió todo su dinero. El gobierno de Costa Rica y algunos de la elite local trataron de ayudarlo, pero no mejoro la situacion financiera de Keith, por lo que fué forzado a viajar a Boston y hablar con Andrew Preston y Lorenzo Barker de la Boston Fruit Company, los rivales de Keith. Keith esperaba que una unión entre la Tropical Trading and Transport Company y la Boston Fruit Company saldaria su deuda, todos estuvieron de acuerdo con esta proposicion y asi nacio la United Fruit Company el 30 de Marzo de 1899.

Keith y Preston se repartieron los cargos de presidente y vicepresidente, complementando sus respectivas empresas pues Preston poseía una vasta flota de buques mercantes así como contactos de gran importancia en los mercados del norte de EEUU, junto con plantaciones en islas del Caribe. Por su parte, Keith aportaba extensiones de cultivo mucho más vastas que poseía hace años en América Central, una amplia red de ferrocarriles en dichas regiones y además su dominio de los mercados de frutas del Sur de EEUU, lo cual hacía la fusión muy atractiva también para Preston.

        

Folletos de viaje de 1901, 1906 y 1907

    

Folletos de 1912, 1913 y 1915  

Sus experiencias e intereses diversos se complementaban. Keith tenia su red de ferrocarriles y plantaciones en America Central con mercados establecidos en los estados del Sudeste d elos EEUU. Preston cultivaba bananas en el Csribe, manejaba la Gran Flota Blanca y le vendia a los estados del Noreste de los EEUU. A medida que la compañia crecía. Keith siguió con sus proyectos de ferrocarriles en America Central.

La United Fruit necesitaba asegurarse de una entrega de bananas continua a sus mercados, esto era dificil por la naturaleza de las bananas, que se pudrian rápida y facilmente. Ya que no se podian producir en los mercados de consumo, se hacia necesario desarrollar una red de produccion y distribucion entre el Caribe y los EEUU. Esto requirio que la United Fruit coordinara ajustadamente el proceso completo de la banana, desde el crecimiento hasta su entrega al consumidor.

Antes de la integracion de las cias bananeras independientes en una sola, la mayoria de los problemas y pérdidas de estas compañias residian en la coordinacion entre los centros de produccion, el transporte y la distribucion final al mercado. Cuando se perdia un embarque era casi siempre porque la fruta se arruinaba rápidamente. La invencion de la United Fruit de una estructura coordinada y ajustada e integrada verticalmente incluía plantaciones (con infraestrctura de viviendas y salud), ferrocarriles, puertos, lineas de telegrafo y vapores.

La mayoría de la tierra que le pertenecian a la cia fueron dadas como concesiones por los gobiernos de los países productores, que estaban deseosos de promover inversiones extranjeras como un modo de modernizar su economía.

Cargador de bananas

Poco tiempo despues de la unión, United Fruit continuó su expansion a otros sectores con el fin de tener bajo un mismo techo a la mayoria de las partes de la produccion de bananas. Estableció la Fruit Disptach Company, una subsidiaria a cargo de la distribucion de bananas en los EEUU. Tambien se convirtio en un importante accionista de la Hamburg Line, una cia armadora alemana y compro el 85% de las acciones de la Cia. Elders & Fyffes, una compañia armadora importadora de bananas en Gran Bretaña, con lo cual United Fruit tomo una posicion privilegiada en el mercado británico. Para 1928, United Fruit ya habia comprado el 99% de las acciones de esta compañia.

Tambien comenzó a comprar acciones de empresas rivales por consejo de su asesor legal, el abogado Bradley Palmer, ofreciendo a sus competidores acceso al 80% del mercado de frutas tropicales de Estados Unidos (que las extintas Tropical Trading and Transport Company y Boston Fruit Company ya controlaban), logrando así dominar el accionariado de 14 empresas rivales. Hacia 1930 la UFC había logrado absorber a unas 30 empresas estadounidenses en América Central, creciendo aún más su poderío económico y penetración financiera en la región.

La compañía continuó expandiéndose en el Caribe y América Central y absorbiendo compañías de la  competencia.  Compraron la mitad de las acciones de la Standard Fruit Co. en 1906, pero llegó a ser un blanco de las leyes antimonopolio y fue forzada a vender en 1908.  En 1909 también vendió sus acciones en la Atlantic Fruit Co. y fue ordenada a deshacerse de todas las acciones en la Bluefields SS Co.

En 1913 United Fruit creó la Tropical Radio and Telegraph Company, para mantenerse en constante comunicacion con sus barcos y plantaciones. Ademas, la compañia era dueña de nuevos vapores de moderno desarrollo que permitian mayor velocidad y menor tiempo de entrega entre las plantaciones y el mercado, en comparacion con los buques anteriores. Con todo ésto, United Fruit estaba monopolizando con gran éxito el mercado de bananas.

  

Folletos de viaje de 1920 y 1926

Pero en la segunda década del siglo XX United Fruit fue enfrentada por un nuevo jugador en este mercado, el aventurero Samuel Zemurray, nacido en Nueva Orléans de padres rusos, Zamurray estableció la Hubbard-Zemurray Fruit Company en 1910 con plantaciones en Honduras. Zemurray financió y organizó un golpe militar contra el presidente hondureño Miguel Dávila y lo reemplazó con Manuel Bonilla, una vez en el poder, Bonilla le otorgó a la Hubbard Zemurray Fruit company generosas concesiones fiscales y tierras. Por un  tiempo los negocios de Zemurray continuaron expandiéndose en la costa hondureña y creó una nueva corporacion de exportación, la Cuyamel Fruit Company.

A medida que Cuyamel crecía, la competencia entre ésta y la United Fruit también lo hacia. Para mejorar el tamaño y calidad de sus bananas, Zemurray construyó un extenso sistema de regadío y para 1922 habiá comprado también la Bluefields Fruit and Srteamship Company. En 1929 Cuyamel Fruit Company tenia trece buques llevando carga entre puertos de Honduras y Nueva Orléans, tambien tenia una plantacion de azúcar y una refineria y en 1929, las acciones de Cuyamel subieron mientras que las de United Fruit bajaron, debido a la Gran depresión y al estancamiento del mercado de frutas tropicales en EEUU.

Ambas compañias se enfrentaron en una dura guerra de precios que incluso incluyó un conflicto armado entre Honduras y Guatemala, por la propiedad de una gran fraccion de terreno fronterizo que ambas compañias deseaban para expandir sus cultivos. Esto hizo finalmente que United Fruit decidiera que su mejor opcion sería comprar Cuyamel.

     

Folletos de viaje de 1932, 1933, 1934 y 1935

En 1930 Zemurray le vendió Cuyamel a United Fruit por 300.000 acciones de la ultima, haciendolo el mayor accionista de United Fruit, lo que le consiguió tambien un sitio en la junta directiva. Esto es discutido por otros autores, que dicen que Zemurray aprovechó la baja de las acciones de United Fruit para comprar una parte mayoritaria y tomar e mando de la cia, uniendola con la suya, pero las serias investigaciones de Marcelo Bucheli dicen lo contrario, aunque en realidad terminó ganando. Zemurray trasladó la sede central de United Fruit Company a Nueva Orléans, donde aun está la puerta original de su edificio. esta fué la época cuando la United Fruit alcanzó su mayor poderío financiero y político en America Central.

La compra de la Cuyamel le dio a la United Fruit 250.000 acres en Honduras, quince vapores más, facilidades portuarias y la concesion del ferrocarril nacional Hondureño. Con la competencia de Cuyamel desaparecida, United Fruit siguió como la mayor y mas fuerte productora y vendedora de bananas del mundo, reforzando la naturaleza monopolística del mercado de bananas en las muchas décadas siguientes.

Los mejores buques de la UFC llegaron a principios de la década de 1930m cuando seis "mail boats" o buques correo de diseño avanzado fueron ordenados, tres al astillero Newport News en Virginia y tres al astillero Bethlehem Steel de Massachusetts. En una altamente publicitada ceremonia, el presidente Herbet Hoover bautizó los primeros dos buques con los nombres de Talamanca y Segovia (rebautizado Peten luego que tuviera un incendio en el astillero mientras era terminado). Estos dos fueron seguidos por los Chiriqui, Antigua, Quirigua y el Veragua, mostrado arriba en su viaje inaugural saliendo de Nueva York el 11 de Agosto de 1932.

          

Folletos de viaje de 1936, 1939, 1941 (dos) y 1948

El Veragua hacia la ruta La Habana, Kingston, Cristóbal y Puerto Limon, Tres de los gemelos hacian la ruta de San Francisco a America Central, por lo que los viajeros podian ir dsde la costa este a la Oeste. Los seis mail boast sobrevivieron a la segunda guerra mudnail y fueron reconstruidos como buques de pasajeros y carga. Algunos fueron a los viajes New Orléans- Caribe- America Central otros a los viajes entre Nueva York y el Caribe.

 

Progamas de salidas de 1950 (dos) y 1952 (dos)

Pero los aumentos de costos y la competencia de los aviones terminaron con los viajes desde Nueva York en 1953. los buques Quirigua, Veragua, Antigua y Talamanca fueron reconvertidos a cargueros solamente. Cuatro años mas tarde fueron vendidos a armadores de banderas extranjeras.

El Chiriqui y el Jamaica fueron los ultimos buques de pasajeros de la UFC, desde Nueva Orléans, hasta su cierre en Marzo de 1957. Los ultimos buques en llevar alrededor d euna docena de pasajeros fueron vendidos en Ferero de 1971. Los seis gemelos tenian 6.982 tons bruto, 447 pies de eslora, 60 pies de manga con maquinas a vapor turboelectricas y dos helices, que les daban una velocidad de 18 nudos, con 100 pasajeros de clase única.

Jamaica, ex Peten en 1939.

United Fruit siguió con su integracion vertical en los años siguientes a su union con Cuyamel. Algunos estudios anteriores vieron el movimiento hacia una integracion vertical como un "triunfo de la civilizacion sobre la naturaleza" o un ejemplo de lo que Lenin llamó "el ultimo estadio del imperialismo".

 

Pero estudios mas recientes con otra vision comercial lo ven como una amplia tendencia a la integracion vertical en las grandes corporaciones americanas durante fines del siglo XIX y principios del XX. En este argumento, se indica que las razones de la integracion eran puramente técnicas: los buques eran muy lentos, la agricultura era incierta, las bananas eran (son) una fruta de rapido deterioro que no pueden ser producidas enlos mercados de consumo. Las compañias productoras de banano debían asegurarse un flujo ininterrumpido desde los centros de produccion del Caribe y Centro America a los consumidores de EEUU y Europa. El mejor método de lograr ésto era controlar todos los estadios del proceso de produccion, desde la planta hasta el mercado. United Fruit logró coordinar todo este proceso.

Pero esta integracion vertical fué hecha bajo particulares circunstancias políticas. Los países centro americanos y caribeños estaban lentamente cayendo bajo la influencia economica de los EEUU. Los EEUU pagaron algunas de las deudas de estos países contraídas con países europeos (ver en otras secciones de Histarmar las acciones extranjeras en Latinoamerica para el cobro de deudas y Acciones Navales en el Caribe) y transfirieron las deudas a Bancos americanos o al gobierno americano. De acuerdo a la historiadora Mayra Wilkins, a fines del siglo XIX las compañias emricanas cnsideraban a Mexico y el Caribe extensiones naturales del territorio americano y se expandieron en estas regiones para abrir nuevos mercados y asegurarse el control de materias primas.. Mientras esto se concentró en los sectores mineros y petroleros en países como Chile, Mexico, Peru y Venezuela, el efecto en Centro America se concentro en la agricultura.

Estos paises centroamericanos eran relativamente jóvenes ya que todos habian pertenecido a la breve Provincias Unidas de America Central en sl siglo XIX y habian pasado por varias guerras civiles cuando esta federacion colapsó. Las republicas estaban guiadas por caudillos militares que poco afeccion tenían por las instituciones democráticas. A principios y mediados del siglo XX las republicas centroamericanas estaban gobernadas por grotescos, infames y corruptos dictadores tipo Trujillo, Sonoza, Estrada y Ubico, que tenian sus países como fundos personales y que inicialmente eran amigables a las corporaciones americanas como United Fruit, debido a que gobernaban por decreto, les era fácil otorgarle tierras y concesiones sin oposición.

Algunos de estos dictadores regían en países extremadamente dependientes de la exportacion de bananas, como Panama, Guatemala y Honduras, en los cuales la mitad de sus exportacionea eran bananas. Tambien hubo una fuerte intervencion de los EEUU en el período pre segunda guerra. Basandose en proteger intereses o vidas americanas, los Estados Unidos invadieron Honduras, la Republica Dominicana, Cuba, Nicaragua, Panama, Haiti, Guatemala y el Salvador en esos años, y algunos fueron invadidos mas de una vez. Por lo tanto los inversores operaban tranquilos en esos países, ya que sabian que los gobiernos no los molestarían pero si lo hacian, el gobierno american los respaldaría con el uso de la fuerza.

Pero todo eso cambio en las décadas siguientes. En 1969 fue comprada por Zapata Corporation, empresa de propiedad del magnate estadounidense Eli M. Black, formando así la United Brands Company. La empresa sufrió serias pérdidas por la mala administración de Black, quien creía que la UFC poseía más liquidez de la realmente existente. Eli M. Black se suicidó en Nueva York en 1975 al considerar inviable restaurar las ganancias de la empresa a sus niveles pasados de las décadas de 1950-1970. Poco antes la prensa estadounidense había acusado a la United Fruit Company de pagar sobornos al gobierno de Honduras para abrogar leyes tributarias que elevaban los impuestos a la empresa.

En 1970 la United Fruit Co. fue absorbida por la United Brands y subsecuentemente fue despojada de todos sus buques bajo bandera de los EEUU.  Todos los buques de su propiedad luego fueron registrados bajo la bandera de Honduras y propiedad de la Empresa Hondureña de Vapores, Tela, Honduras.  La United Brands fue adquirida por la Chiquita Brands International, Cincinnati, en la década de 1980, propietarios de la flota más grande del mundo de buques bananeros. Por lo tanto, ninguno de sus buques navega bajo la bandera de los EEUU.

Ese mismo año la empresa American Financial Group, del millonario Carl Lindner Jr., compró las acciones de United Brands Company y cambió el nombre de la empresa a Chiquita Brands y hasta el día de hoy opera bajo este nombre, aunque la diversificación de las importaciones de frutas a EEUU causaron que la empresa perdiera gran parte de su cuota de consumidores en la década de 1970, con su consiguiente pérdida de rentabilidad e influencia en América Central.

 

 

Este sitio es publicado por Carlos Mey -  - Martínez - Argentina

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