Historia y Arqueología Marítima

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Molinos flotantes: fábricas de accionamiento hidráulico, flotantes

El ultimo molino flotante en el Rhin, 1925

Por  Kris De Decker (corregido por Shameez Joubert) y traducido y adecuado por Carlos Mey.Publicado en Nov 16 del 2010 en www.lowtechmagazine.com

La rueda de agua fue vista como la fuente de energía más importante del mundo, desde la Edad Media hasta el final del siglo XIX. Cuando los rios menores se saturaron, los ingenieros medievalesdirigieron su atención a ríos más grandes, eventualmente yendo al desarrollo de las presas de hidroelectricidad que todavía existen hoy. Menos conocidos son los pasos intermedios hacia esa tecnología: molinos flotantes, molinos de puente y molinos colgantes. Los molinos flotantes habían aparecido ya en el siglo VI en Italia y se copiado en todo el mundo. La mayor parte siguieron funcionando hasta el final de los 1800s, con algunos de ellos que sobrevivieron bien entrados los 1900s.

Hasta hace poco tiempo, los barcos molino, también conocido como los “botes molino” o “molinos flotantes”, eran tomados como una curiosidad, sólo una nota al pie de página en la larga historia de la tecnología de energía hidráulica. Hoy en día algunos historiadores piensan que eran casi tan extensos como los molinoes de viento - aunque se debe observar que los molinoes de viento, contrariamente a la creencia popular, eran menos comunes que los de agua. Las primeras monografías de molinos hidráulicos aparecieron solamente en 2003 y 2006 (véase las fuentes). Contienen, entre muchos otros nuevos hechos, el descubrimiento de tres molinos flotantes minúsculos en una pintura medieval famosa de 1435 ("Madonna of Chancellor Rodin“ por el pintor flamenco Jan van Eyck). Nadie las había observado antes, o no sabian excatamente que eran.

Molino flotante, Encyclopédie Diderot, 1751

Concedido, los molinos flotantes son cosas curiosas. Algunos parecen barcos de rio con paletas laterales, pero en realidad son exactamente lo opuesto. Una rueda de agua puede ser usada de dos modos, para crear energia por el movimiento del agua, como los molinos hidraulicos fijos, o aplicar energia al agua  con el resultado de movimiento, como es el caso de los buques paleteros.

El molino flotante tiene el aspecto exterior de este último, pero trabaja justo como un molino de agua. Básicamente, un molino flotante es un molino de agua (rueda hidraulica + casa de molienda) construido en una plataforma flotante, amarrado al costado del río o anclado en la corriente. La corriente de agua hace girar las ruedas que a su vez giran la maquinaria molinera. Los molinos flotantes se podían utilizar como una sola unidad o amarrados lado a lado.

 Ventajas de los molinos flotantes

¿Por qué construir molinos flotantes cuando usted puede construir un molino de agua fijo en el banco de un río? Había varias buenas razones. Aunque el agua sea una fuente de energía mucho más confiable que el viento, usted no puede contar siempre en él. Los ríos se levantan y caen con las estaciones y con el clima, mientras que el eje de la rueda de agua permanece en una altura fija. En corrientes más pequeñas esta variabilidad podía ser atenuada fácilmente creando una pequeña presa y esclusas, formando una laguna en el molino para mantener las condiciones de flujo naturales. Una rueda con entrada de agua por arriba tambien se podia usar, especialmente en regiones montanosas. Esta rueda recibe el agua por medio de algun tipo de acueducto y es un 50 a 65% mas eficiente que la que recibe el agua por debajo.

 Sin embargo, construir presas y esclusas sería mucho más difícil de lograr en una corriente de 100 metros de ancho y 10 metros de profundidad. Las ruedas con entrada superior no se podian usar.  Ya que el nivel del agua en muchos ríos grandes puede variar substancialmente, un molino dce agua fijo en el banco de un río podría fácilmente quedar con sus palas en seco, haciendolo inútil. A su vez, los niveles de agua crecientes podian sumergir parcial o completamente la rueda, otra vez inutilizándola (contrario a una turbina moderna, que puede operar totalmente sumergida)

Molino flotante en Mura en Eslovenia.

Las variaciones incluso menos extremas del nivel del agua podían disminuir seriamente la eficacia de una rueda de agua fija. Una rueda impulsada por debajo deriva su energía enteramente del impulso del agua, no complementado por la gravedad como es el caso de una rueda con ingreso superior de agua. En combinacion con una laguna delmolino, el agua podia ser dirigida en un angulo óptimo para obtener una máxima eficiencia. Pero en un gran rio esto no era posible, decreciendo aun mas la eficiencia ya limitada de la rueda por traccion inferior.

Molinos flotantes en el Seihun, Adana, Turquía, alrededor 1920.  Postcard collection Ton Meesters, Breda, the Netherlands

Los molinos flotantes solucionaron estos problemas. Simplement seguian el nivel del agua, guardando la rueda impulsada por debajo siempre en una posición ideal. El resultado era una fuente de energía que estaba disponible 24 horas al día y 365 días por año (a excepción de acontecimientos extremos del tiempo). Además, los molinos flotantes se podían situar en otras partes de la corriente donde era más alta la velocidad del agua que cerca de los bancos de río, aumentando su salida de energía. Por último, los molinos flotantes también superaron el problema de los bancos de río atestados, una consideración especialmente importante para las ciudades.

Dos tipos de molinos flotantes

 Básicamente, había dos tipos principales de molinos flotantes. Un tipo estaba compuesto de dos cascos con una rueda de agua mientras tanto, mientras que el otro tipo consistió en un casco con dos ruedas de aguas en ambos lados (o, a veces, una rueda en un lado). El molino flotantede dos cascos, asemejándose algo a un catamarán, era en gran medida el más eficiente y de granpotencia de ambos modelos. Los dos cascos acanalaban el agua sobre la rueda, aumentando el impulso. Un molino flotante con un solo casco hacía exactamente lo contrario.

    

Mas aún, Aún más, el molino flotante con dos cascos (ilustración de la derecha, por Juan Matías Beyer) podría soportar ruedas mucho más grandes que el tipo con un casco (ilustracion de la izquierda, del “Encyclopédie Diderot”), aumentando otra vez la salida de energía. En tercer lugar, el casco doble permitió un sistema de puertas del control para regular la cantidad de agua que golpeaba la rueda, de tal modo permitiendo mejorar el control de la velocidad de la maquinaria que molia dentro de la nave, o parar la rueda del todo. Este sistema también protegió la rueda contra los troncos flotantes. Finalmente, un molino del barco con dos cascos era también más estable.

Plan de construcción

Uno de los cascos era mucho más ancho que el otro. Contenia la maquinaria de moler (las piedras y los engranajes del molino), el grano que se molería, y - en el caso de molinos de naves mas grandes - la residencia del molinero del barco. En el caso de molinos con naves mas pequeñas, esta casa se colocaba en el banco del río. El casco principal y el ponton estaban concetados a proa y popa con fuertes  vigas y el balanceo de la estructura se hacia cargando piedras en el ponton

El casco grande estaba siempre en el lado del banco del río para f;acil acceso - éste significó que los molinos con dos cascos estaban disenados y  construidos una locacion especifica en mente, el lado izquierdo o derecho del rio. Cuando estaba amarrado al banco, el molino era accesible por un puente o pasarela de madera o pioedra. A veces se usaban animales de tiro para llevar el grano y retirar la harina: si el barco estaba en el medio de la corriente, solo era accesible por medio de botes.

Diversidad

Los molinos flotantes, que eran construidos casi enteramente en madera, podrían ser estructuras impresionantes. Generalmente, tenían 10 a 15 metros de largo, mientras que los molinos más largos descriptos  midieron 20 metros y más. El casco grande tenía generalmente 5 a 8 metros de ancho, el pontón 2 a 3 metros. Ambos eran construidos generalmente en forma rectangular. Un molino flotante podría tener más de 6 metros de alto y algunos tenían dos o aún tres pisos.

Sin embargo, mientras que algunos molinos flotantes eran enormes y excepcionalmente bien hechos a mano, otros eran algo pequeños y a veces de manufactura muy cruda.. La esperanza de vida de un molino flotante podía ser entre 30 y 50 años, con la rueda sí mismo durando una década. Pero algunos molinos flotantes no duraron incluso ese tiempo, pudriendose su interior o simplemente deshaciéndose.

Dos molinos flotantes, uno con balcon - en el rio Elbe en Aachen, Alemania, 1899. Coleccion  de postales de Ton Meesters, Breda,Holanda

Ruedas enormes

Mientras que las ruedas de molino convencionales de agua eran raramente más anchas de 1 metro, las ruedas de los molinos flotantes con dos cascos podrían tener hasta 6 metros de ancho, con el eje hasta 10 metros de largo. Los ingenieros medievales exploraron los límites - las ruedas de madera no podrían ser hechas mas grandes que esto si debian conservar su fuerza. Las enormes ruedas  tenían un diámetro de cerca de 5 metros y giraban a 3 a 5 revoluciones por minuto, dependiendo de la velocidad de la corriente. Entregaban una energia de entre 3 y 5 caballos al eje.

Los molinos con un solo casco no podían soportar estas ruedas anchas y entregaban mucho menos potencia. Entre los modelos menos comunes estaban aquellos con dos ruedas entre el ponton y el casco principal, lo que les permitia operar dos ruedas molineras al mismo tiempo. Requerian de ejes muy largos, que no siempre podian conseguirse. Colocando las dos ruedas una despues de la otra resolvio este problema, a expensas de una menor eficiencia.

Aplicaciones de los molinos del barco

A partir del siglo XV hacia adelante, muchos molinos de agua convencionales comenzaron a realizar tareas distintas a la molienda de granos, pero la mayoría de los molinos flotantes no lo hicieron. Casi todos eran molinos del maíz. Había algunas excepciones. Karel Broes, el autor flamenco de la monografía del 2003, lista algunos molinosflotantes de papel, aserraderos, de aceite, molinos de pulido, y fábricas de algodón. Algunos de los molinos flotantes mas recientes terminaron su vida como fuente para la producción de energía.

En su trabajo estándar sobre la historia de la tecnología china, José Needham cita a un escritor chino del siglo XVI que describe los martillos  montados en molinos flotantes para hacer papel:

“En Liang-chiang había muchos molinos flotantes, que trabajan en el mismo principio que el agua que levanta ruedas, y todos están  anclados en la fuerte corriente. Las operaciones del molienda, pulido, y mezcla era toda llevada a cabo con el uso de la energía del agua. Los barcos hacen un ruido “ya-ya” incesantemente”.

Diderot describió un remolcador inmóvil (abajo).

Orígenes

Pocas invenciones de la antigüedad se pueden fechar tan exactamente como los molinos flotantes.En el o 537 AD los visigodos sitiaron Romqa. En un intento para hacer morir de hambre a los romanos, cortaron los 14 acueductos que entregaban el agua a la ciudad. Esto no privó a los romanos del agua potable porque el Tiber atravesaba la ciudad amurallada,  pero los acueductos eran la fuente de energía para los molinos de agua que molian los granos para la ciudad entera.

Sin amilanarse, al general Bizantino Belisarius, entonces a cargo de defender la ciudad, se le ocurrió la idea luminosa del molino flotante. El acontecimiento fue explicado detalladamente por el  autor contemporáneo Procopius

“Cuando el agua fue cortada y los molinos pararon, y el ganado no podía moler, la ciudad fue privada de alimento, y  apenas se podría encontrar para los caballos. Pero Belisarius, hombre ingenioso, ideó un remedio para la emergencia. Extendio cuerdas debajo del puente a través del Tiber, bien sujetadas a través del río de banco a banco. A éstos él puso dos barcos de tamaño igual, dos pies aparte, en un punto adonde la corriente fluía con la velocidad más grande debajo de los arcos; y colocando las piedras de molino en uno de los barcos, él suspendió las máquinas por las cuales giraron en la cámara de agua entre ellas. Él también ideó, en ciertos intervalos en el río, otras máquinas de clase similar, y éstos que eran puestos en  movimiento por la fuerza del agua, operaron tantos molinos como era necesario para moler el alimento para la ciudad.”

Molinos flotantes en el Tiber, Italia

Después de eso, el imperio romano no duró mucho más- los visigodos tomaron Roma en 562 - pero el molino flotante seguiría siendo funcionando por otros 1.400 años, con el ultimo desapareciendo solamente en los años 90. Notablemente, durante todos esos siglos, los molinos flotante apenas cambiaron. Los que aun se podían todavía ver durante la segunda mitad del S XX siglo parecían muy similares a aquellos ilustrados en las Edades Medias (ninguna imágen anterior de los molinos flotantes han sobrevivido).

Distribución de los molinos Flotantes en Europa

Después de su éxito inicial en Roma, el molino flotante se convirtió en algo común en el Tiber y se copio rápidamente en otras partes Europa. Durante el siglo VI aparecieron tambien en Suiza (Ginebra) y Francia (París y Dijon). Durante los 800s, los molinos flotantes aparecieron en el Rin en Estrasburgo (Francia) y Mainz (Alemania). En el final del siglo X, fueron observados en el Kur en Georgia. Alcanzaron Venecia y los Balcanes en el 1000s y España en el 1100s.

Molinos flotantes en el Rhin, detalle de "Ansicht von Köln" por Anton Woensam, 1531

Toulouse (Francia) tenía por lo menos 60 molinos flotamtes en el Garona en el siglo XII, moliendo todo el grano para la ciudad. París contó 70 a 80 molinos flotamtes en un trecho de una milla en el Sena en el 1300s. En 1493 había 17 molinos flotantes en el Rhône en Lyon, creciendo a 20 antes de 1516 y a 27 antes de 1817. El Elbe, atravesando Alemania y la República Checa, una vez tuvo 500 molinos flotantes. Había también centenares de molinos flotantes en el Danubio: 62 en Viena (Austria), 88 en Budapest (Hungría) y una cantidad no especificada en Eslovaquia, Croatia, Serbia, Bulgaria y Rumania. El Mur, un río que fluye principalmente a través de Austria y de Eslovenia, tenían mas de 90 molinos flotantes. Los molinos flotantes se pueden incluso ver en los planes del S XVII de Moscú.

Molinos flotantes en el Kur en Tiflis, Georgia, circa 1900 (postal d ela coleccion de Ton Meesters, Breda, the Netherlands)

En su monografía del 2006, Daniela Gräf pudo encontrar pruebas de casi 700 localizaciones específicas, principalmente en el Seine, Loire, Garona, Rhône, el Rin, Weser, Elbe, Oder, Danubio, el Po y sus tributarios, en los cuales uno o mas molinos flotantes han existido en uno u otro momento. La cantidad total sigue siendo desconocida para ahora. Pero los molinos flotantes no aparecieron por todas partes. Los escandinavos e ingleses nunca se entusiasmaron con la idea. Las tentativas de construirlos en el Thames en Londres fallaron dos veces en el siglo XVI y otra vez en el siglo XVIII. Las razones de esto no son bien sabidas. En Flandes y en los Países Bajos, los molionos flotantes nunca realmente fueron populares.- no mas de una docena operaron desde el S XV al XVII. En este caso la causa está clara: el flujo de los ríos en los países bajos es demasiado lento y la energía de agua en general era de uso limitado. Porque la región tenía condiciones mucho mejores del viento, se convirtió en un centro importante de la tecnología del molino de viento.

Distribución de los molinos flotantes fuera de Europa

Los molinos flotantes aparecieron en el mundo islámico en el final del siglo IX, donde fueron empleados a lo largo del Tigris y del Éufrates. Estos molinos flotantes grandes fueron equipados con cuatro piedras y podrían uno producir alrededor 10 toneladas de harina cada 24 horas. Cada molino podría moler el grano para alrededor 25.000 personas, lo que significa que alrededor de 60 de ellos eran necesarios para alimentar al estimado de 1.5 millones de personas de en Bagdad. No se sabía de ningun sistema que rindiera esta escala de moler maiz mecanizado en ningun país europeo en aquel momento. En 1148, Ibn Jubayr describió los molinos flotantes a través del río Khabur en Mesopotamia superior “que formaba, por decirlo así, una presa”.

Un molino de algodon de Japon (1880-1933). Fuente: "water mills in Japan", Kenjiro Kawakami, Transactions TIMS, V, 1982

Joseph Needham encontró referencias de los molinos flotantes en literatura china en 737 (donde decia “ordenanzas del departamento de Thang de canales prohíben molinos flotantes en el río y corrientes cerca de Loyang" como si fueran algo sabida muy bien”), en 1170, 1313, 1570, 1628 y 1637. En 1848, el viajero Roberto Fortune encontró una colonia entera de molinos flotantes cerca de Yenchow en Fukien norteño. Aquí está su descripción:

“La corriente era muy rápida en muchas partes, tanto que es utilizada para hacer girar las ruedas hidraulicas que muelen y descascaran el arroz y otras clases de grano. Al principio pense que eran barcos de vapor, y fuí muy sorprendido. Una barcaza o barco grande estaba amarrada firmemente a proa y popa cercano a la costa, donde el rio fluía mas rápidamente. Dos ruedas, parecidas  a las ruedas de paletas de los vapores , estaban colocadas a ambos lados del barco y conectadas a un eje que pasaba a traves del barco. El barco tenia un techo de paja para protegerlo d ela lluvia. A medida que avanzamos por el río vimos que maquinas con esta descripcion eran muy comunes.

 por el vástago y cercano severo el lado del río, en una pieza adonde la corriente funcionó lo más rápidamente posible. Dos ruedas, no desemejante de las paletas de un vapor, fueron colocadas en los lados del barco, y conectadas con un árbol que pasó a través de él. El barco tatched encima para producir la protección contra la lluvia. Pues conseguimos a ascendente adicional el río, encontramos que las máquinas de esta descripción eran muy comunes.”

Al principio del siglo XX, Worcester hizo planos detallados de ingeniería de los molinos flotantes en acción alrededor de la ciudad china de Fouchow. Éstos llevaron cuatro ruedas de paletas en dos ejes - vea el plan abajo.

Molinos de marea

Los molinos flotantes también abrieron la posibilidad de generar energía en zonas costeras y en los estuarios, porque podían ser utilizados como molinos de marea. El primero fue descrito en 960 AD y estaba situado en un canal de Basra en Iraq meridional. Pudiera ser que los primeros molinos flotantes en Venecia fueran molinos de marea, también, aunque nadie sabe con ciencia cierta.0 Cuando un molino flotante era utilizado como un molino de marea, sus ruedas serían empujadas en una dirección cuando entraba la marea, y hacia otra dirección cuando salia la marea. No podían ser utilizadas por más de 10 horas por día. Muy pocas de ellas fueron construidas - las presas y los reservorios de marea eran opciones mas comunes para obtener energia mareológica.

Molinos de puente

Los molineros medievales aprendieron rápidamente que la potencia de los molinos flotantes se podría aumentar cuando los anclaron o amarrados cerca de islas, bancos de arena o estructuras hechas por el hombre, - especialmente puentes. Los muelles anchos y cortos arcos de puentes medievales aumentaron grandemente la velocidad de la corriente en estos ligares. La colocación de un molino flotante por debajo los arcos de un puente o rio abajo de ella acabo en convertirse en práctica muy popular durante la Edad Media. Reynolds observa que cuando el “Grand Pont”, un puente de ladrillos en París debajo del habia mas de una docena de molinos flotantes,  fue destruida en el final del siglo XIII, fueron los dueños de los molinos los que construyeron rápidamente otro puente (de madera) para facilitar la operación de sus molinos flotantes.

 De esta práctica evolucionó el molino de puente, que apareció probablemente en el siglo XII (la primera descripción viene de Córdoba, de España). Los molinos del puente no flotaban - fueron construidos como parte de un puente con la maquinaria que molía construida encima del puente mismo. Al contrario que los molinos flotantes, requirieron un cierto mecanismo para alterar la posición de la rueda de acuerdo a como cambiaba el nivel del agua.

En la mayoría de los casos el molino fue suspendido del puente por cadenas que se podían ajustar con un cabrestante (según lo descrito por Zonca, ilustración de arriba) o una treadmill.. Los molinos de puente tenían esclusas para controlar el flujo de agua y para proteger la rueda contra maderos flotantes. A partir del siglo XVI hacia adelante, muchos molinos flotantes fueron substituidos por molinos del puente.

Dibujo de la reconstrucción de los molinos de puente en el Pont-Aux.-Meuniers, París, siglo XVI . Fuente: “D'eau del gré del à de París”, Beaudoin Francois

Presas de hidroelectricidad

El molino de puente fué un paso intermedio en el proceso de adaptar la rueda de agua a los grandes ríos, culminando en las diques generadores de hidroelectricidad que conocemos hoy, como lo describe Terry Reynolds en su estudio sobre la historia de la rueda de agua vertical (véase las fuentes):

“La presa y su adjunto, el canal de agua que la potencia, presumiblemente evolucionó del molino flotante y del molino de puente. El molino flotante fué una tentativa de adaptar la rueda vertical al flujo natural de corrientes de agua.. El molino de puente fué otro paso en esa dirección, pero también había demostrado que las condiciones naturales del flujo se podrían mejorar perceptiblemente por artificios hechos por el hombre. En un sentido, el puente de río medieval, cuando estaba combinado con el molinos de puente o flotantes, era una forma primitiva de generacion de energia por el agua, un paso intermedio entre el molino flotante y la presa de hidroelectricidad. Pero las presas diseñadas especificamente para generar energia y los canales para eso mismo fueron un paso más lejos. El molino flotante y, en un grado inferior, el molino de puente habían adaptado la rueda de agua a las condiciones naturales de la corriente. La presa de la generacion de hidroenergia hizo el revés. Adaptó la corriente a la rueda de agua.”

Molinos colgantes

Una variante del molino de puente era el “molino colgante” o “molino suspendido”, que no estaba suspendido de un puente sino de una estructura especialmente diseñada (los molinos de puente se llaman tambien a veces colgante o suspendidos). Operaban de una manera similar pero no ofrecian todas las ventajas del molino de puente - los costos de capital eran más altos y se necesitaban barcos para acceder a ellos. Pero su parecido era su mejor entrega de energía, ya que podian soportar ruedas multiples y se podian fabricar de tamaño mucho mayor que un molino flotante.

Menos se sabe sobre estos molinos suspendidos, y la mayor parte de los datos disponibles se limitan a Francia (el “moulin pendant” de arriba estaba situado en Châtres y todavía trabajaba en 1910). Tres molinos colgantes grandes fueron construidos en París en el Sena durante el siglo XVII. Tomaron la operacion de abastecimiento de agua para la ciudad, bombeando agua del río

El  “Pompe du Samaritaine” fué construído en 1608 y el “Pompe Du Pont Notre Dame” - que consistió en realidad de dos molinos suspendidos con una torre de agua en el medio - fue construido en 1670, luego de una gran sequia. Tenían una salida de energía respectivamente de  8.7 y 18.6 HP. El Pompe Du Pont Notre Dame, que fue demolido por la segunda mitad del siglo XIX, es representado arriba en una pintura de 1756 por J.B. Raguenet - observar el molino flotante apenas detrás del puente.

Los molinos suspendidos grandes (de un tipo distinto) también fueron construidos fuera de Francia, notablemente en Alemania (donde fueron llamados “Panstermühlen”) desde siglo XVI hacia adelante. Beyer describe uno con ruedas múltiples que tenía 27 metros de largo, 15 metros de ancho y 18 metros de alto - vea la ilustración abajo. Fue cobstruído en el banco del río, pero contrariamente a un molino de agua fijo convencional las ruedas se podrían mover hacia arriba y hacia abajo. En el siglo XIX, otro tipo de molino colgante apareció en Rumania y Polonia (el “Alvan”).

También fueron construidos molinos colgantes en el Extremo Oriente desde siglo XV hacia adelante. En el molino japonés de abajo, que aparece en la monografía de Broes, el eje de la rueda de agua era levantado por medio de una palanca.

Accidentes esperando que sucedan

Los molinos de puente y colgantes tenían otra ventaja importante sobre los molinos flotantes: seguridad. Desde el principio, los molinos flotantes causaron problemas. Durante las inundaciones o las grandes tormentas sus amarras se rompian a menudo. Los molinos eran llevados - a veces con la gente todavía adentro - y chocaban contra barcos, muelles, puentes u otros los molinos flotantes. Podían atravesarse en el arco de un puente, conteniendo el río y haciendo así subir las aguas  incluso más arriba. El hielo flotante podía tener consecuencias similares. Los molinos flotantes no eran construidos con algun medio de navegación apropiada, así que cuando se soltaban estaban fuera de control. Podían navegar solamente en tiempo tranquilo.

Incluso bajo condiciones atmosféricas normales los molinos flotantes eran una amenaza, especialmente para la navegación. Un molino flotante requería un anclaje muy seguro, para evitar los accidentes descritos arriba. El método usado era generalmente martillar postes de madera pesados en el cauce del río - en general corriente arriba - en cual fijaban sus cadenas. Estos postes eran un peligro a otros barcos, especialmente cuando el molino flotante había sido movido a otra localización .

Los molinos de puente y los molinos colgantes no planteaban estos riesgos. Además, sus ruedas se podían sacar del agua cuando había inundaciones o hielo, previniendo daño al molino. Eran también más estables - otra desventaja de los molinos flotantes era que entregaban a veces un producto de calidad inferior, debido a la inestabilidad del agua. Esto puede explicar porqué la mayoría de los molinos flotantes fueron utilizados solamente para moler grano. Finalmente, los molinos de puente y los molinos colgantes eran también más fáciles de mantener que los molinos flotantes.

El ocaso de los molinos flotantes.

En algunas regiones los molinos flotantes fueron discontinuados rápidamente. Los 60 molinos flotantes que estaban instalados en Toulouse en el siglo XII habían desaparecido menos de un siglo después. Fueron substituidos por tres presas en las cuales de fijaron 43 molinos de agua. El más grande de éstos era la presa diagonal de Bazacle de 400 mts de largo, que estaba en funcionamiento en 1177 y siguió siendo la presa de hidroenergia más grande por bastante tiempo.

El último molino flotante en el Elbe en la Republica Checa.

Sin embargo, esta transición drástica y temprana parece haber sido una excepción mas que la norma. Se construyeron muchas más presas de energia, y más molinos flotantes fueron substituidos por molinos de puente o colgantes, pero en la mayoría de los países europeos y de Oriente Medio los molinos flotantes seguían siendo funcionando bien en los 1800s.

La mayoría de los molinos flotantes fueron discontinuados entre 1770 y 1870, lo que no es ninguna coincidencia. Alrededor de 1780, aparecieron los primeros barcos de río a vapor y la navegación fluvial llegó a ser cada vez mas importante. El uso de los molinos flotantes fue restringido por ley en Austria en 1770 y en París en 1787. La construcción de nuevos molinos flotantes fue proscripta en el Rin en 1868. En respuesta a regulaciones terminantes en Eslovaquia en el final del siglo XIX algunos molinos flotantes fueron convertidos a molinos de agua fijos sobre zancos - otra variación más (cuadro abajo, por Leo van der Drift).

En París, solamente quedaban 4 molinos flotantes en 1800. Los ultimos molinos flotantes en el Sena, el Loire y el Rhône desaparecieron respectivamente en 1840, 1842 y 1894. El ulltimo molino flotante en Colonia fue discontinuado en 1847. Al principio de los 1800s, todavía había cerca de 20 molinos flotantes activos en el Tiber, moliendo grano para una población de 158.000 personas. Hacia final del siglo, el último desapareció. Por otra parte, Viena (Austria) todavía tenía 55 molinos flotantes en 1870. En China fueron utilizados hasta el final del siglo XIX.

Molinos flotantes en el Siglo XX.

En algunos ríos aun se podian ver molinos flotantes en los 1900s. Durante la primera mitad del siglo, molinos flotantes en funcionamiento se podían encontrar en Georgia (Tiflis, 9 molinos operando en 1909), la República Checa (Lovosice, 1911), Francia (en el río Doubs, 3 molinos funcionando en 1914), Iraq (Tekhrit, en donde fueron utilizados por lo menos hasta 1917), Italia (10 molinos flotantes en Verona en 1914, el ultimo paro de operar en 1929), Turquía (1920), Alemania (varias localizaciones, hasta 1926), Japón (1933), Eslovaquia (1937), Hungría (Tiszán, 1940) y Austria (Misseldorf, hasta 1945).

Bosnia tenía 27 molinos funcionando en 1950 y el ultimo desaparecio en 1966. En Rumania, 35 molinos flotantes estaban todavía funcionando en 1957, y 8 de éstos todavía trabajaban en 1968. Finalmente, el historiador francés Claude Rivet encontró un molino flotantes enl funcionamiento en el Morava en Kuklijn (Serbia) en 1990, que fue parado poco tiempo después. Éste parece tener sido el último molino flotante auténtico operando (vea este interesante video). Desde entonces, se han reconstruído alrededor de una docena.

Ship mill in Serbia, 1990. Picture by Claude Rivals.

Fuentes (en orden de importancia):