Historia y Arqueología Marítima

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LA GRAN FLOTA BLANCA - The Great White Fleet

Por Carlos Mey - Referencias: Department of the Navy Naval Historical Center - La Marina- Jane´s - navy.mil/library/online -- wikipedia.org/Great_White_Fleet , navsource.org/ y otros.

Antecedentes Los buques El viaje-Hampton Roads a San Francisco
El Viaje- San Francisco a Manila El Viaje - Manila a Hampton Roads  
Hacia el final de la presidencia de Teodoro Roosevelt en los Estados Unidos de Norteamerica, se enviaron 16 acorazados de la Flota del Atlántico y sus escoltas y buques logñisticos a un viaje de circunnavegacion del globo, que duró desde el 16 de Diciembre de 1907 hasta el 22 de Febrero de 1909. Sus cascos blancos y su estructura superior en color mostaza- aparte de su elaborado arreglo dorado en la proa y los colores de su bandera en ella - hicieron que fuera conocida como la Gran Flota Blanca ( Great White Fleet).

El Canal de Panamá aun no estaba completado, por lo que la flota pasaría por el Estrecho de Magallanes. El tamaño de esta operacion no tenia precedentes, aparte de la desastrosa expedicion de la Flota Rusa del Baltico hacia Japon en 1905, que termino con su casi exterminio. En este caso los buques debian zarpar desde varios puertos de acuerdo a un plan muy bien ordenado y abrazaría casi toda la capacidad operativa de la flota norteamericana. En estos años habia paz, lo que ayudaria a este movimiento.

Este viaje logro varios records mundiales, por ejemplo el de la gran cantidad de buques que dieron la vuelta al mundo en simultáneo.

Este crucero tuvo muchos resultados de todo tipo. Como dijo Roosevelt antes de su partida "Quiero ver que todas las fallas, errores y mal diseño sean visibles en tiempos de paz y no en tiempos de guerra". Tambien tuvo resultados diplomaticos para la nacion y tecnicos para la armada. Por el lado diplomatico, satisfizo el deseo de una nacion emergente en ser reconocida como una potencia mundial, probó que podia proyectar su influencia a cualquier punto del mundo en una escala sin precedentes hasta ese momento. Las relaciones con los paises visitados se mejoraron, especialmente con Japon, el principal interes diplomatico entonces. La visita de la flota impulso el acuerdo Root- Takahira, que fue firmado poco despues de la partida de la flota.

Operativamente, el viaje fué un éxito. Inicialmente los detractores no creian que los buques podian llevar a cabo tamaña empresa sin tener continuas fallas. Pero no hubo ningun caso de reparaciones o problemas de mantenimiento serios ni accidentes. El viaje llevo a la luz varios defectos técnicos en el diseño de los buques. Por ejemplo, por las tormentas encontradas en el viaje, se vio que se necesitaban mayores tamaños y desplazamento de los buques, la habitabilidad a bordo no era la adecuada y se necesitaba mas ventilacion interna; las puertas de los cañones laterales no mantenian el agua afuera en tormenta; los cañones de tiro rápido que estaban cerca de la línea de flotacion no podian ser usados de un modo efectivo, ya que la espuma y el agua que entraban distraía a sus servidores, y ademas que las altas superestructuras, que eran muy cómodas en tiempos de paz, serían buenas paredes para que explotaran las balas en tiempos de guerra.

Además, los viejos mastiles militares y plataformas de combate fueron reemplazados por mastiles tipo canasta con puestos de control de fuego arriba de ellos, los puentes y salas de mapas de las cubiertas superiores fueron quitados y reemplazados por puentes de mando abiertos, los cañones livianos para defensa antitorpedos fueron reemplazados por cañones mas potentes y se instalaron nuevos sistemas de control de tiro. El Alm. Sperry tambien recomendo y se hizo, que los buques fueran pintados de colores grises, en vez de blanco, algo que se venia pidiendo por años, ya que los buques "debian tener colores de guerra al ir a la batalla, no de vacaciones". Si se miran las fotos de la flota de mar argentina en esa época, se puede ver cómo la armada tambien modificó su esquema de pintura. Se ven abajo algunos ejemplos de conversiones.

 

USS Connecticut

 

USS Louisiana

 

USS New Jersey

El crucero le dio a los oficiales y tripulantes un excelente entrenamiento de mar y conllevó mejoras en formaciones, economia de carbon, prácticas de tiro y moral. Tambien se vio la necesidad de bases en el extranjero que proveyeran carbon y servicios logísticos  , junto con la necesidad de mas buques auxiliares. Para los tripulantes que participaron de esta aventura de vida, el viaje reforzó su orgullo en su flota y su país. Fueron embajadores de buena voluntad y los resultados fueron excelentes, pero aun mas concretamente, se dieron cuenta de su rol individual en la Gran Flota Blanca como que eran el músculo detras de la politica exterior de los Estados Unidos (caminen suavemente pero lleven un gran palo- tread softly but carry a big stick)!

La idea de enviar la nueva flota de mar alrededor del mundo fue del enérgico "Teddy" Roosevelt, ex coronel de los Rough Riders y ex asistente del Secretario de Marina. Al asumir la presidencia despues del asesinato dle presidnte Mc Kinley en 1901, Roosevelt llevó a la Casa Blanca s convicción de que sólo a traves de una armada potente, su nacion podría proyectar su fuerza y prestigio en el extranjero.

Para 1898, fines de la guerra Española-Americana, los Estados Unidos fueron impelidos hacia las relaciones exteriores al tener el status de potencia mundial, ya que ahora tenía posesiones coloniales en las Filipinas y Guam en el Pacifico y luego Puerto Rico en el Caribe. Tambien habia establecido una base naval en Guantanamo, Cuba, para asegurar el Canal de Panamá, que estaba en construccion entonces.

Roosevelt lucho para la expansion de la flota para portejer en5tonces los intereses en el extranjero, por lo que dsde 1904 a 1907 se botaron y completaron 11 nuevos acorazados, justo a tiempo, ya que en 1906 habia clima de guerra con Japón. La armada japonesa dominaba el Pacífico y eran un peligro para Filipinas. Los problemas con Japon habian comenzado luego de que Roosevelt mediara en el conflicto Ruso-Japonés en el tratado de Porstmouth de 1906, que termino con esta guerra. En ese conflicto la flota rusa fué aniquilada por la japonesa, pero no obstante su éxito, los japoneses no obtuvieron todo lo que querían y le echaron la culpa a Roosevelt. Tambein ese año habia sentimientos anti-japoneses en California, y el departamento de educacion de San Francisco habia ordenado la segregacion de todos los inmigrantes y descendientes de japoneses de las escuelas.

Cuado estas noticias llegaron a Japón comenzaron violetas protestas anti-americanas. Roosevelt logro que el Consejo de Educacion reviera su posicion de segregacion, contra la promesa de Japon de bajar la cantidad de emigrantes japoneses hacia los EEUU. Roosevelt no queria romper relaciones con Japon, ya que los EEUU no estaban preparados para una guerra. La mayor parte de la flota de mar estaba concentrada en el Atlántico y habia solo unos pocos cruceros acorazados en el Pacífico; si hubiese una guerra con el Japón, este pequeño contigente naval, que componía la Flota de Batalla Asiática hubiera debido abandonar Filipinas hacia los puertos de la costa Oeste de EEUU, hasta que tuvieran bastantes fuerzas como para enfrentar a los japoneses y tomar una ofensiva.

Por ello, para impresionar a Japon de que los EEUU podían cambiar su flota desde el Atlantico al Pacífico, Roosevelt ordeno que la Gran Flota Blanca diera la vuelta a mundo. Una ventaka de ello tambien era que sabrian como estaban preparados los buques, como dijimos anteriormente y tambien otro punto importante era que Roosevelt pensaba que un éxito de tal magnitud le darían al pueblo americano un ejemplo de que la armada americana estaba preparada y tenia fuerza y alcance (Nota: calculo que tambien serviria para mostrarles a los otros países lo mismo!) y que esta impresion le lograría los fondos para 4 acorazados más.

A excepcion de unos pocos almirantes de la armada, nadie sabia de la intencion de Roosevelt, ni siquiera su propio gabinete de ministros, todo lo que se sbaía era que viajarían de la coste Este a la Oeste como un ejercicio de entrenamiento. Una vez que se hizo la prime rparte del viaje público, no todos estaban de acuerdo. Algunos criticos pensaban que esta demostracion de fuerza impeliria a Japon a un ataque a la flota. Otros estaban sorprendidos ya que las defensas navales en el Atlantico quedarian muy frágiles al sacarle tantos buques. Tambien se razonaba que al no estar completo el Canal de Panamá, los buques debian pasar por el estrecho de Magallanes, que los exponia a graves peligros por las corrientes y tormentas.

Inclusive un senador, Eugene Hale de Maine, presidente del comite de apropiaciones navales, dijo que no les daria el dinero para el viaje, a lo que Roosevelt, en su típico modo, le respondio que ya tenia el dinero y que tratara de sacárselo! Pero la gran flota finalmente zarpó esa mañana de Diciembre. El Almirante Evans, al mirar con orgullo a su flota dijo que estaba lista en cualquier momento para una fiesta, un baile o una pelea, lo que seria el título de un largo articulo de la revista que se ve abajo. Durante el primer día del viaje, Evans le informo a sus oficiales que luego de una corta estadia en la costa Oeste, la flota retornaria a sus puestos habituales a traves del Pacífico, del Canal de Suez, al Mediterráneo y luego al Atlántico. Cuando esto se hizo público al día siguiente países alrededor del mundo enviaron invitaciones para que la flota visitara sus puertos. Parece que la Argentina no lo hizo, ya que no fué visitada por la misma.

       

La flota llevo consigo muchos periodistas, fotógrafos y hasta pintores, entre ellos Henry Reuterdahl y John Charles Roach, cuyos magnificos cuadros son mostrados en las páginas siguientes.

 

 

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