Historia y Arqueología Marítima

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El M/V Liemba / Graf von Goetzen y el lago Tanganyika

...y una pequeña guerra en el Africa del este

Por Carlos Mey. Fuentes: "Mission to Kigoma" - Basil Hearde Sea Classics Ag 2004 - Wikipedia -  "A Gunboat War in Deutsch-Ostafrika 1914 - 1916"  por Dennis L. Bishop y Holger Dobold - http://www.geocities.com/cdferree/tanganjikasee/tangan.html

El MV Liemba, antiguamente llamado Graf von Götzen, es un ferry de pasajeros que navega (hasta 2007 por lo menos) en la costa Este del lago Tanganyika, en Tanzania.

El Graf von Götzen fue construído en 1913 en el astillero Meyer-Werft en Papenburg, Alemania. Su nombre era el del gobernador del Africa del Este Alemana. Luego de una ensamblaje preliminar, el buque fue desarmado y embarcado en partes  Africa del este, para servir como ferry de pasajeros y carga, adicionalmente al ferrocarril de Tanganyika. Arribo primero a Dar es Salaam y fue llevado luego a la linea central del FFCC en Kigoma, lago Tanganyika. Muchas partes fueron transportadas a pie por cargadores africanos. Alli, en 1914, fue ensamblado finalmente y botado en Junio de 1915. Se le colocó un cañon de 4 pulgadas y el vapor se unio a la pequeña flota de remolcadores y barcazas que dominaban las aguas interiores, fundamentalmente para reforzar la fuerza naval alemana a principios de la 1ª Guerra Mundial, en su proyecto de dominar las tensiones militares que estaban surgiendo en Africa del Este.

Fue hundido por su capitan el 26 de Julio de 1916, cerca de la boca del río Malagarasi, durante la retirada de Kigoma. En 1924 el buque fue rescatado por un grupo de la Royal Navy; hallaron que las maquinas y calderas eran aún utlizables y el buque retorno al servicio en 1927como el M/V Liemba, para ayudar en el transporte alrededor del lago en el nuevo protectorado de Tanganyika. . Pertenece hoy en dia a Tanzania Railways Corporation y navega entre los puertos de Kigoma, Tanzania, y Mpulungu, Zambia, con numerosos puertos intermedios para cargar y dejar pasajeros y carga, un servicio semanal en cada direccion. Hay muelles en Kigoma, Mpulungu y Kasanga, pero en las otras paradas los pasajeros deben llegar a la costa por medio de botes mas pequeños.

El ferry continuó operando sin parar desde entonces. Luego de la independencia de Tanzania en 1961, la Tanzania Railways Corp tomo el servicio del Ferry, permitiendole unir los servicios de la linea central desde Kigoma a Dar es Salaam. En 1970 el buque fue reacondicionado y su maquina original de vapor fue cambiada por un motor diesel y se aumento la capacidad de pasajeros, de 430 a 600.

En 1997 el Liemba fue utilizado por la UNHCR juntio con el MV Mwongozo, para transportar mas de 75.000 refugiados que habian huído de Zaire durante la primera guerra del Congo, para volver a su hogar luego del derrocamiento del dictador Mobutu Sese Seko. Se hicieron u total de 22 viajes para las Naciones Unidas entre Kigoma y Uvira en cinco meses de operaciones.

Este buque y la batalla del lago Tanganyika fueron la inspiracion para la novela de C.S. Forester "La Reina Africana - The African Queen" en 1935 y su famosa version en film con Humprey Bogart y Catherine Hepburn. La cañonera alemana Königin Luisa esta basada en el Götzen y de cierto modo los eventos mostrados en la película estan basados en la operacion militar llevada a cabo por los británicos, aunque los eventos del libro poco tienen que ver con la realidad. La cañonera que se ve en la película fue en realidad el vapor a paletas Lugard II, perteneciente a la East African Railways y que opera en el lago Edwards,  por el remolcador a vapor Buganda en el lago Victoria. La película le trajo un poco de fama al Götzen-Liemba, pero como el buque a quien representaba, el Luisa termino el el fondo del lago Tanganyika luego de una colision con el African Queen hacia el final de la película.

Casi 100 años despues de su construccion, este buque de pasajeros/ cañonera militar/ ferry de la ONU esta un vivo y bien. Si Ud. esta en el Campo Greystoke en Mahale, lo vera pasar a medianoche, los Miercoles hacia el Sur y los Domingos hacia el Norte, vale la pena levantarse para ver sus luces pasara en la oscuridad bien adentro del lago y pensar en su extraordinario rol en la historia reciente de Tanzania.


La situacion de Africa Alemana del Este - 1914

Para mediados de Agosto de 1914, la situacion de Deutsch-OstAfrika en su parte Oeste era desesperante para los alemanes, ya que se habian retirado los regimientos hacia la costa y solo quedaban de guarnicion 24 europeos, 152 policias askaris y un par de ametralladoras. En las palabras de un comandante "ni bien los belgas se den cuenta de nuestra frágil posición en Ruanda y Urundi, cruzaran el rio Russisi y no los podemos parar".

Su preocupacion era que en la frontera Oeste de su colonia habian fuerzas belgas muy fuertes, de unos 1300 askaris belgas. Tambien estaba el vapor belga "Alexandre Delcommune", que se habia escapado del puerto aleman de Kigoma. Ademas habia confusion sobre la neutralidad del Congo Belga, por lo que las autoridades alemanas enviaron un  asesor militar a conferenciar con los belgas, los que lo arrestaron y confiscaron su dhow; ésto el dio la justificacion a los alemanes para sus acciones militares, aunque el asesor logro escapar. Los belgas no hicieron ninguna ofensiva militar, pero ésto fue, segun los ingleses "por las cualidades militares de los alemanes... por sus acciones en los lagos Tanganyika y Kivu ... y por dar una impresion de fuerza militar que contribuyo a que los belgas no tomaran la iniciativa". Y aqui comienza nuestra historia de esa pequeña guerra.

En Agosto se le dio orden a la tripulacion del SMS Möwe de encontrar y destruir al "Alexandre Delcommune", para tomar el control del lago Tanganyika. La tripulacion de 106 hombres del Möwe se habia quedado en Dar es Salaam luego de la partida del SMS Könisberg, su intencion original habia sido que organizaran la entrega de carbon y alimentos para el Koenigsberg y luego equipar un mercante corsario y convertir al Moewe en uno de éstos tambien.  Pero el 8 de Agosto los ingleses comenzaron a confiscar los buques en el puerto de Dar es Salaam y la tripulacion de Moewe, luego de hacer zarpar dos buques con provisiones, volaron al Moewe, por lo que se abandono el plan inicial y tambien por haberse dado cuenta que los dos cañones de 8.8 cms SKL30 y 400 municiones no eran suficientes para equipar un corsario. Por lo que quedaron con estos cañones y cuatro cañones revolver de 3.7 cms del SMS Moewe.

         

Vapor lacustre Hedwig von Wissmann

Al llegar a Kigoma earmaron y terminaron de reparar al Hedwig von Wissmann, de casi 60 tons, con los 4 cañones a revolver del Moewe y s epreparaon para un asalto d ela sfuerzas belgas del otro lado del lago. Este lago es el 2º mas grande de Africa, un area de 12.700 millas cuadradas y una profundidad máxima de 4.7000 pies, el mas profundo de Africa. Es tambien el mas largo, con 420 millas de Norte a Sur, aunque sólo tiene unas10 a 30 millas de ancho. Ver foto satelital de Google abajo.

Esto es importante para entender la posicion de los alemanes y belgas alli; los vapores eran indispensables militar y economicamente. El vapor Hedwig von Wissmann había sido transportado mediante 5.000 porteadores en partes hasta el lago, donde fue ensamblado y estuvo operativo desde el 1900. Si un dhow tardaba seis semanas en curzar todo el lago, el Hedwig lo hacia en seis dias y hasta podia llevar a tiro hasta 8 dhows, aunque rearmado solo daba seis a siete nudos.

En la noche del 14 de Agosto de 1915 los alemanes bajo el comando de Horn iniciaron la primer violacion del territorio del Congo cuando destruyeron la linea telegrafica y hundieron varias canoas nativas. El 25 finalmente vieron al Alexandre Delcommune cerca de la costa de Mpala y se movieron con el Hedwig rapido para atacarlo, pero el Delcommunne era mas rapido y huyo bajo la proteccion de los cañones de 7.5 mm y 4.7 mm en la boca del rio Lukuga.

Sin importarle estar en inferioridad de artilleria, Horn ataco a los cañones belgas y concentró su fuego en el Delcommune, esta combate duro unas dos horas hasta que logro un impacto en la chimenea y caldera del Delcommune, el cual debio ser encallado por su tripulacion. Horn se retiro satisfecho con solo un agujero en su bandera de popa. La consecuebncia de esta accion fue que el Congo abandono su neutralidad y cooperó totalmente con los británicos.

Los belgas tenian pocas tropas en la region, solamente su Gendarmerie, y los britanicos menos aun, por lo que fueron bastante lentos en su reaccion; al contratrio de los alemanes, mucho más energéticos. Decidido a mantener la iniciativa, ordenó a la tripulacion del Moewe al mando de Zimmer que tomara el mando del lago Tanganyika y reforzara sus defensas.

  

El vapor "Kingani"

Zimmer eligió Kigoma como centro y recolectó todos los vapores útiles de la zona y aqui fue donde recolecto todo lo que se habia salvado del Moewe, incluso sus vaporcitos y algunos botes del gobierno, incluyendo la lancha motor Peter, el vapor Benz de la Cia de Ferrocariles Alemana y el vapor de 20 tons Kingani, no obstante la resistencia de las autoridades civiles alemanas.

Cuando llegaron a Kigoma los cañones de 8.8 cms, se descubrio que eran demasiado grandes para el Hedwig, por lo que se hizo una balsa de madera en la cual se montaron los cañones. El armamento de los vapores alemanes cambio durante el transcurso de la guerra un par de veces, por lo que hay cierta confusion al respecto.

Horn mientras tanto patrullaba activamente con el Hedwig von Weissmann y descubrio que el Alexandre Delcommune habia sido retirado a Baraka, por lo que atacaron este puerto con el Hedwig tirando de la balsa (ver arriba) y el Peter, que debio retirarse por el cañoneo de los belgas.

Cañones belgas en Kigoma

El Hedwig cañoneo Baraka con 30 preciosos proyectiles de lso cañones de 8.8 antes de retirarse, causando algunos daños.Ironicamante, Horn descubreio que el Delcommune no esta en Baraka, sino que estaba en seco siendo reparado. Trato entonces de capturarlo y remolcarlo al puerto aleman o destruirlo in situ, pero vio que no s epodria hacer, por lo que penso en un plan. Durante la noche un grupo logro entrar al puerto y coloco cargas de dinamita en el Alexander Delcommune que explotaron luego de que los encontraran los belgas. Pero no causaron mas daño que unas planchas del casco voladas, trataron de acercarse nuevamente, pero fueron rechazados

Zimmer, sin embargo, tenia muchas agallas. Decidido a destruir al Delcommune, torno su atencion a la guarnicion belga de Uwira en el lado norte del lago, planeando una operacion con el Hedwig, la balsa armada y pelotones terrestres. Owira estaba protegida por defensas de terrazas fortificadas en una colina, protegidas por trincheras para rifleros y alambre d epúa, tambien cuatro viejos cañones de 7 cms.

   

Zimmer salio el 19 de Agosto y bombardeó la guarnicion belga, explotando un bunker de municiones. Cuando llegaron a Mtoa Albertville, el Delcommune habia huido otra vez. Mientras se desarrollaba una batalla entre los cañones belgas y el Hedwig, Zimmer descubrió finalmente al Delcommune anclado cerca de la costa, pero su ataque fallo, aunque interceptaron un mensaje de los belgas que decian que el valiente Alexandre Delcommune habia recibido 40 impactos de municion de 8.8 cms y estaba "completement detruit".

Con sólo un marinero herido y unos 78 proyectiles de 8.8.cms, Zimmer era el dueño del lago.

Estas vigorosas acciones por parte de los alemanes convencieron a los belgas que se enfrentaban a unos 2.000 soldados, en vez de los 200 que eran y, aunque tenian unos 1.700 askaris al norte del lago, prefirieron esperar a que los británicos tomaran la iniciativa. Para el 10 de Noviembre, la pequeña flota alemana fue tamien reforzada con el vapor Kingani, equipado en unprincipio con uno solo de los cañones revolver de 3.7 cms del Hedwig.

Otra mision fue en Noviembre de 1914, cuando la pequeña flotilla alemana zarpo con la intencion de capturra o hundir dos vapores lacustres brutanicos que estaban embarrancados en una playa. El 18 el Com. Kendrick encontro y destruyó el Good News, junto con dos botes de hierro en Kituta, el 19 encontro en Kasakalawe al segundo, el Cecil Rhodes, pero cuando trato de remolcarlo un intenso intercambio de disparos lo hundio.

Para Febrero de 1915 las cosas no eran tan faciles ya, una partida alemana fue sorprendida y atacada por unos 100 askaris belgas, al dia siguiente el Hedwig arribo a uka donde nuevamente fue emboscado por dos cañones belgas de 76 mm, pero esta vez los artilleros eran mucho mejores y escaparon solo por suerte. Unos 40 tiros fueron errados por la tecnica de zigzag, uno incluso prendio fuego a la lona de la cubierta. Pero al salir de ésta, los marineros alemanes gritaban Hurra ajitando sus gorras, lo que llevo a los belgas a anunciar que se iban hundiendo y lo dieron por perdido.

Todas estas acciones eran demasiado e Inglaterra decidio cortar por lo sano, enviando una extraordinaria e  increíble expedicion de dos cañoneras por tierra, liderada por tres opficales ingleses, 35 hombres y las dos cañoneras, pero tambien los belgas estaban construyendo un vapor de 1200 tons (el Baron Dhanis).

La Llegada de Mimi y Toutou

En Junio de 1915, en una maniobra militar increíble, llegaban dos lanchas rápidas de 4 toneladas, MIMI y TOUTOU, que fueron literalmente arrastradas por cientos de kilometros de densa selva congoleña, por tractores e indigenas y en secreto botadas en el lago Tanganyika. Desde alli montaron un ataque a la cañonera alemana Kingani, que capturaron y usaron para un ataque al Graf von Goetzen.

La idea de este transporte provino de un cazador, John R. Lee, que salio con la idea de transportarlos desde Inglaterra hasta Cape Town, llevarlos en trenes hasta Elizabethville (Lumunbashi), siguiendo en trenes hasta la terminal de vias en Jadotville, Las ultimas 120 millas serian arrastrados a un trailer en Sankisia, de vuelta en un tren y luego 15 millas hasta el rio Luluaba, flotarlos por el Luluaba a Kabalo y de alli las ultimas 175 millas por tren hasta la costa del lago.

El Kingani estaba buscando a las cañoneras cuando salieron sorpresivamente de su escondite, junto con la torpedera belga Netta, que quedo fuera del combate para recojer sobrevivientes si se debia abandonar alguna lancha.

El Kingani era demasiado lento para escapar y con menos armamento, los britanicos se conservaron fuera del alcance del Kingani mientras lo cañoneaban, el primer tiro mato al comandante del Kingani, el segundo a otros dos y solo quedaban dos tripulantes con vida, que se rindieron. El buque fue remolcado a aguas bajas, donde se hundió, dejando ver su chimenea. Los alemanes creyeron que esto era definitivo, pero el Kingani habia sido reflotado y reparado, se le monto un cañon de 12 libras a proa y uno de 3 lbs a popa y fue rebautizado por los ingleses como FIFI.

Tambien los belgas habian terminado el Baron Dhanis y los restos del Alexandre del Commune arreglados y rebautizado el Venguer, al que se le puso un cañon de 3.7 del Kingani., ademas de requipar una barcaza de rio de 10 tons que bautizaron apropiadamente Dix Tonne con un cañon de 57 mm, uno de 47 mm.

En una búsqueda del Kingani, los alemanes tambien perdieron al Hedwig von Wissmann, que cayo en una larga accion contra las cañoneras inglesas el 9 de Febrero de 1916. Luego de que sufriera varios impactos su caldera fue perforada y se declaro un incendio, por lo que su tripulaicon lo abandono, no sin antes colocarle cargas explosivas que le volaron la quilla y se hundio con su bandera aun flameante. Los ingleses homenajearon a su comandante con una cena, luego que se le proveyera ropa seca.

A los alemanes solo le quedaban el Goetzen para mantener la supremacia en el lago una vez perdidos el Hedwig y el Kingani, por lo que solicito la transferencia del Adjuntant (un vapor britanico capturado, que habia escapado el bloqueo de los ingleses en el Delta del Rufiji y arribo a Dar Es Salaam. Era demasiado grande para ser transportado por tren intacto, por lo que fue desarmado y transportado en pedazos a Kigoma. Tambien solicito al  Wami, (gemelo del Kingani), al que se le puso un cañon revolver de 3.7 cms.

 

El Adjutant

Mientras tanto las defensas de Kigoma eran mejoradas y se esperaba una batalla terrestre. Los belgas establecieron una base aérea en un pequeño lago cerca de Albertville, donde se guardaron 250 bombas de 65 lbs, 700 de 16 lbs y 4 ametralladoras con 30.000 balas para la fuerza aérea, con consistia en cuatro hidroaviones Short británicos. Esta base estuvo operativa a partir del 16 de Marzo de 1916 y a partir de Junio se hicieron varias misiones de bombardeo al puerto de Kigoma y a los vapores Goetzen y Adjutant.

                          

Los hidroaviones Short en su base africana.

     

Estos raids, aunque parecen no haber causado grandes daños, si lo hicieron con la moral de las tropas alemanas.

Para Mayo se le quito al Goetzen su armamento principal, con solo un cañon de 3.7 cms. mo era mucho lo que podia hacer ya. El 26 de Julio y con las tropas Balgas acercándose, Zimermann ordeno que se destruyera al Goetzen y se abandonara Kigoma. Al dia siguiente el Wami fue tambien hundido por sus tripulantes. esta fue la ultima accion entre las flotillas del Lago Tanganyika.

               

El WAMI

El Kapitan sur Zee Gustav Zimmer mantuvo el poder en el lago por casi dos años, con una pequeña y extraña flotilla. Estos no eran acorazados de bolsillo ni nada parecido, con pequeños cañoncitos de poca potencia, pocos tripulantes y bajas velocidades. Es claro que la superioridad estaba dada por el Kingani y el Hedwig y cuando se perdieron, se fue tambien la confianza en la lucha. El lago fue retomado por operaciones terrestres mas que navales y como se habia predicho, mientras los alemanes controlaron el lago los aliados temian a las operaciones terrestres, una vez que lo perdieron, perdieron tambien la guerra africana.

Carlo Mey, 21.03.2008

 

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