Historia y Arqueología Marítima

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Las Patrulleras de Henry Ford

Los "Eagle Boats"

    Fuentes: NavSource Online: Eagle-Class Patrol Craft  http://www.navsource.org/archives/12/0401.htm -Sea ClassicsV29Nr6.

"Si son buques lo que quieren, por Dios, yo los construiré!" anunció Henry Ford, el hombre que puso a N.America sobre ruedas. Nadie dudaba de su habilidad para construir automoviles, Ford los construía mas rápido, mejor y mas barato que cualquier otro, revolucionando la industria con tecnicas innovadoras de produccion en masa.

Cuando Norte America fue a la guerra contra Alemania en Abril de 1917, Washington comenzo de inmediato a organizar sus recursos industriales. En Junio el presidente Wilson llamo a Ford para convencerlo que aceptara un puesto en el US Shipping Board. No obstante su pacifismo conocido, su pais lo necesitaba por lo que aceptó, tomando un rol activo como consultor. Los EEUU necesitaban construir buques, muchos de ellos y rápido, por lo que Ford aconsejaria como hacerlo, a su modo.

La mayor prioridad era la construccion de patrulleros simples, ya que todo lo que tenia la US Navy eran las patrulleras SC de casco de madera y 110 pies de largo, pero sus motores consumioan demasiada gasolina y su alcance era limitado y menos aun podian operar en las aguas del Atlantico Norte. La marina queria probar su doctrina de que era mejor tener muchos patrulleros que harian que los U-boat se mantuvieran sumergidos, con los atributos de un pequeño destructor. Hubo muchas propuetas, pero lo critico era cuan rapido podian ser construidos y puestos en servicio.

Ford estaba de acuerdo en que lo requerido era un diseño que pudiera ser construido en grandes cantidades rápidamente; estudiando los diseños presentados, los rechazo por su complejidad, si se querian hacer rapido, debian ser recalculados totalmente. En una conferencia con arquitectos e ingenieros navales, Ford explico que las placas del casco debian ser planas, para evitar complejas operaciones de formas. Tambien deberian ser grandes, para que fueran necesarias menos por buque, el numero de remaches debian ser mantenido al mínimo para ahorrar en tiempo y peso.

Las placas planas de acero podian ser producidas rapidamente en grandes cantidades, agujereadas y remachadas en lineas de ensamblaje y ser movidas en la linea para juntarse con otros componentes prefabricados. Ford tambien preferia el uso de turbinas de vapor, mucho mas eficientes que las maquinas de expansion a vapor. La turbina era mas eficiente, mas liviana y una  mayor potencia en compraracion a su peso.

"Vuelvan a sus tableros de dibujo, piensen simple", les dijo Ford, sin pensar en la enorme tarea que les imponia. E buque que cayo  bajo el escrutinio de Ford era una patrullera de 485 tons, con una velocidad estimada de 18.5 nudos, con una turbina de 2.500 hp, dos cañones de 4"/50 cal en cubierta, dos ametralladoras de .50 cal y un cañon de 3"/50cal AA. Tambie llevaria 100 cargas de profundidad que se podian rolar desde la popa o disparadas al aire mediante un nuevo cañon "Y". Tripulado por 5 oficiales y 56 suboficiales cuyos compartimientos estaban bien a proa, para protegerlos contra explosiones de minas, tendria un alcance de 3500 millas a 10 nudos. Pero luego de escuchar las recomendaciones de Ford, tendria que ser rediseñado de proa a popa nuevamente.

En este punto entro en la discusion el Secretario de la Marina, Josephus Daniels, quien le pidio a Ford que construyera un astillero para construir estos buques, ya que la capacidad estaba colmada. A Ford le gustó el reto y en Enero de 1918 acepto un contrato para proceder con la construccion de 100 buques patrulleros nuevos. Mas adelante se añadirían 12 buques mas para el gobierno Italiano.

Los  buques, pronto fueron conocidos como la Clase "Eagle" (PE) patrulleros/escoltas.  Aunque los planes de Ford para la construccion eran tipicos de sus conceptos revolucionarios, él y su ejercito de ingenieros pronto se enfrentaron a la burocracia guvernamental. Nadie en la Armada y pocos de los politicos que controlaban ésto sabian algo de produccion en masa. Para complicarlo aun mas, Ford era un iconoclasta que estaba acostumbrado a resolver los problemas a su modo, sin interferencia externa. La marina insistia que lso buques eran una construccion especial y que tomaba tiempo y experiencia construirlos bien, Ford insistia que estaban equivocados, que él los podia construir del mismo modo que un auto.

Estableciendo una gran planta en el river Rouge fuera de Detroit, Ford propuso hacer los Eagle como una fabrica comun, usando obreros semicalificados: "no me importa si el capataz no sabe distinguir un Eagle  del Arca de Noé", Ford declaraba con conviccion; "necesitamos gente que sepa como acelerar procesos y hacer el trabajo, no gordos almirantes que nos digan cómo Napoleon construyó su flota":

Para la sorpresa de muchos, la gran planta de fabricacion fue terminada en cinco meses y la primera quilla fue puesta en Mayo de 1918. A medida que se terminaba, Ford vio que por el tamaño de los buques no podrian se rmovidos en una linea de ensamblaje normal. En vez de ello los cascos eran construidos de a pasos en una linea interna donde se les instalaba componentes hechos en la planta de Ford de Highland Park, en Detroit.

 

La botadura tampoco era convencional, la velocidad era lo principal, por lo que los cascos, que no habian sido construidos del modo tradicional en los que se deslizaban hacia el agua, estaban montados osbre estructuras que se movian directamente desde la linea de ensamblaje, tirados por enormes tractores, colocados sobre una enorme plataforma de 225 pies al costado del agua y bajados hasta que flotaran por medios hidráulicos.

Una vez terminados, los buque eran llevados por los Grandes Lagos, el rio St. Lawrence a la costa Atlántica.

Pero mientras se construia la fábrica, continuaba la discusion entre los diseñadores de la marina y los de Ford, hasta que Ford decidio que no tendria nada que ver con el diseño, solo los construiría. "Mantener el diseño simple" no era cosa fácil, el casco no tendria partes curvas y las lineas rectas imponian problemas de diseño y operativos severos, uno d elos cuales era la inestablidad inherente y la maniobrabilidad. La proa no tenia ningun tipo de curva necesaria para deflectar el agua para no inundar la cubierta principal. Con su proa recta, las cubiertas estarian inundadas aun con un mar moderado. Pero ponerle alguna curva complicaba la construccion considerablemente.

Se decidio elevar el cañon de proa de 4 pulgadas al nivel del puente, esto mejoro el cmapo de tiro y la visual d elos artilleros, pero tambien elevo el balance metracéntrico a niveles peligrosos. Se hizo un mock up en madera a la cual s ele iban agregando las modificaciones y se probaban para asegurar luego la produccion conformada como una planta de autos. En este proceso se demoro mucho lo que llevo a estar varios meses de atraso en el programa.

El primer buque fue remachado y bajado al agua con gran bullicio y publicidad, pero la vision del buque tipo "camello" no era precisamente entusiasta. Su perfil fue el resultado del espacio vertical requerido por la sala de maquinas una cubierta principal con una larga inclinacion para llegar a popa con una altura sobre el agua de 8 pies. Que fuera el mas feo, menos inspirado buque desde el Monitor no fue una sorpresa para sus creadores

No obstante las demoras en la produccion, la primera quilla habia sido colocada en la nueva planta en Mayo de 1918 y el primer casco botado el 11 de Julio, menos de 60 dias mas tarde. El contrato original pedia la entrega de 100 unidades para el 1º de Diciembre de 1918. Los primeros siete buques fueron copletados a tiempo pero los que siguieron no, no obstante que la fuerza laboral habia crecido a 4380 hombres y mas tarde subio a  mas de 8.000 obreros. Cuando Ford anuncio que solo se entregarian 26 buques para la fecha final, Washington se puso abiertamente critico. Ademas, las primeras tripulaciones de la marina en recibirlos no estaban nada contentas. Como se penso, los buques eran intolerablemente inundables  a mucho menos que su velocidad de 18 nudos. Los giros a alta velocidad eran como una montaña rusa y los buques se inclinaban tanto que la tripulacion apenas podia mantenerse en pie. Preocupada que los Eagle se volcaran bajo condiciones de combate, la marina ordeno colocarles timones mucho mas grandes para ayudarlo a retomar la vertical, pero no era una buena cura, ya que para asegurar el balance correcto a un buque con tan alto centro de gravedad, el timon deberia haber sido de una profundidad impracticable. Eventualmente se rediseñaron y colocaron unas quillas falsas en el casco que remediaron la inclinacion, pero tambien debieron quitarle mucho del peso superior, incluso el cañon de 4 pulgadas.

Aunque estos problemas eran de diseño y no de construccion, tambien habia defectos por ello: serias entradas de agua, juntas mal puestas y selladas y problemas con componentes menores abundaban, pero cada problema fue corregido en las siguientes entregas. En retrospectiva, todos los que estaban en el proyecto fallaron en darse cuenta el extraordinario tiempo requerido para diseñar las herramientas necesarias para la produccion en masa de buques. Obviado en el apuro de comenzar a cortar acero fue la verdad que la produccion en masa requiere un extenso periodo de tiempo para planificar, que no tiene sentido en un programa a corto plazo.. Una vez que los problemas de herramental fueron solucionados, la produccion en masa no tuvo problemas, pero desafortunadamente para entonces, los ejercitos alemanes colapsaron en Europa y el Kaiser pidio la paz.

Se impuso una fecha final de entrega del 19 de Noviembre de 1919, los ultimos cascos fueron botados sólo 10 días de colocada la quilla y completados en 4 meses. Con la firma del armisticio, el conrato fue reducido a solo 60 buques d elos cuales 7 fueron comisionados en 1918 y los siguientes 53 en 1919.

Con la trágica perdida del Eagle Nº 25 en Junio de 1920, se vio que las escotillas bajas estaban demasiado cerca de la linea de flotacion bajo ciertas condiciones. Futuras cargas y estabilidad fueron cuidadosamente controladas y, con sus problemas iniciales finalmente corregidos, los Eagle pronto vieron un amplio servicio en la marina de posguerra. Aunque con condiciones de mar menos que las ideales, probaron ser buques excepcionalmente confiables y bien diseñados. Varios Eagle fueron transformados en tenders de hidroaviones, basados principalmente en Hawai y Midway en 1920/21. Para 1924 30 estaban en reserva y 22 entregados a la reserva naval. Cinco fueron dados a la Guardia Costera en 1919 para prevenir el contrabando de ron. En los años subsiguientes los que quedaban fueron vendidos a marinas extranjeras, enviados a scrap o hundidos en pruebas de cañones. Nunca se entregaron los 12 a la marina Italiana.

Para el momento en que los EEUU entraron en la 2ª Guerra Mundial, solo quedaban 8 Eagles en servicio. Aunque lentos, cansados y pasados de edad fueron puestos en servicio antisubmarino y de entrenamiento, por fin siendo usados para lo que fueron construídos. Todos menos el Nº 56 sobrevivieron a la guerra, este buque exploto y se hundio en la costa de Maine en Abril de 1945.

Los buques de Henry Ford fueron un éxito mixto. Sus problemas les dieron el titulo de "la macana de Ford" (Ford´s folly), pero sus problemas eran menos de construccion que de diseño. Llevando a cabo una tarea hercúlea en un teimpo imposible, probo su teoría de que se podian construir buques usando metodos de linea de montaje.

Muchos años mas tarde, en la Segunda Guerra Mundial, muchos de los metodos innovativos de Ford fueron incorporados en los exitosos buques Liberty, hechos por Henry Kaiser. Ford tamien comprobo que en tiempos de emergencia nacional, se podian construir buques en fabricas sin experiencia previa, dejando a los astilleros mas libres para la construccion de buques de guerra.

  


Patrulleros Clase Eagle (PE-1 a PE-112)

Eslora: 200´9": manga 25´9"; Calado 13´6". Desplazamiento 710 tons - Tripulacion seis oficiales y 62 marineros.

Armamento una ametralladora de 4"/50 cal y dos de .50 cal.  Velocidad de diseño 18,32 nudos: Motores: dos calderas Thornycroft y una turbina Poole, caja reductora Ford, una hélice. Potencia de diseño 2.500 hp.

   

 

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