Historia y Arqueologia Marítima

 

HOME

Indice Incidentes Navales Indice Accidentes Maritimos

LA EXPLOSION DEL "FORT STIKINE"- BOMBAY, INDIA Abril 1944

Por Carlos J. Mey, Febrero del 2011

El "Fort Stikine" voló en los muelles de Bombay (ahora Mumbay, India) en la tarde del Viernes 14 de Abril de 1944. Un poco antes que ocurriera lo mismo en el otro lado del Pacifico, en Port Chicago. La explosion devastó un enorme área de muelles, diques y de la ciudad, reduciendo buques a chatarra y matando o hiriendo a miles, dejando a muchos otros miles sin casa ni trabajo. La parte mas valiosa de la ciudad fue destruída y al vida misma se paro.

El "Fort Stikine"

En epocas de guerra muchos factores de seguridad son simplemente dejados de lado, y cuando este buque llego al dique 1 del Victoria Dock, llevaba una extremadamente peligrosa carga explosiva. Sin mebargo, debido a los arreglos de puerto, amarro entre otros buques que ya llenaban los muelles en ese Dock y en el Princes Dock al lado.

Posicion de los buques antes de la explosion.

 El Fort Stikine (de una serie de buques LIberty construidos en Canada llamados Fort...) y perteneciente a la canadiense Hudson’s Bay Company, habia salido del Mersey el 24 de Febrero de 1944, con su destino secreto, pero su carga estaba claramente marcada para Karachi y Bombay. En su cubierta habia planeadores, y en sus bodegas habia aviones spitfire encajonados y balas de cañon, torpedos, minas, cohetes, magnesio y bombas por un total de 1.400 toneladas de explosivos. Tambien a bordo, en la bodega tween deck Nº 2, habia 124 barras de oro de un valor de dos millones  de libras  destinadas a apoyar el valor de la rupia india.

Tomo la ruta del Norte de Irlanda en convoy, once dias hasta Gibraltar y luego ileso de los ataques aéreos del Mediterráneo llego a Suez, Aden y Karachi. Una descarga parcial en Karachi siguio a una carga de 9.000 bultos de algodon, miles de tambores de aceite lubricante (algunos con perdidas), maderas, chatarra de hierro, harina de pescado, arroz y resinas. Se trato de bcargar 750 tambores de trementina sobre el carbon de los bunkers, pero fue firmemente resistido por los oficiales del buque.

El Fort Stikine llego a Bombay el 12 de Abril y aun llevabdo tres categorias de explosivos y teniendo un certificado de prioridad de descarga, la descarga no comenzó hasta despues de 24 horas de su amarre.

El buque se prendio fuego en los primeros estadios de su descarga. Desde un buque gemelo, el Fort Crevier, amarrado unaos 450 metros mas lejos, se vió salir humo de sus ventiladores. Tambien fué visto un poco despues desde el carguero Iran y por un inspector de la policia del muelle. A ninguno se le ocurrió que el buque podia estar incendiándose y no lo informaron.  Un poco mas tarde este fuego fue visto por algunos trabajadores de puerto y aun asi fue informado como un fuego rutinario sin ninguna sugestion de peligro o emergencia. Esto hizo que fueran despachados algunos servicios anti-incendio menores. En los cinco años anteriores habian habido mas de sesenta incendios de buques en Bombay, pero solo uno se habia perdido, aunque 15 llevaban explosivos.

Pero pronto la naturaleza del fuego fue aparente y se hizo todo lo posible para contenerlo. Habia 32 mangueras a traves de su cubierta y mil toneladas de agua se tiraron en su bodega Nº 2, donde estaba el fuego. Las chapas del casco y cubiertas estaban al rojo vivo.

A las 3:45 PM el explosivo se prendio fuego, cinco minutos mas tarde una masa de fuego se elevo y toto el buque quedo convertido en una antorcha llameante. Pasados seis minutos de las 4PM la proa del buque exploto con un rugido ensordecedor. Tambores llameantes, algodon  prendido fuego y metal hirviendo cayeron sobre los buques en el puerto, almacenes y la ciudad, dejando un paso de destruccion, muerte y fuego.

Fotografía del puerto instantes después de la primera explosión

En el Dock una ola tipo tsunami levanto al "Jalapadma" y lo tiro sobre el almacen Nº 2. En seco y con su quilla partida, solo su proa arrugada tocaba aun el agua. Bajo el manto de humo, once buques estaban ardiendo y cuatro se hundieron. Otros estaban en seco, escorados o dañados. Se destruyeron las compuertas de los Docks, puentes, muelles, almacenes y oficinas. El ferrocarril, la estacion d etrenes, los caminos y equipos eran una masa de escombros y hierros retorcidos. El Dock Nº 1 era un enorme crater, muy pocas personas aun estaban vivas alli y humo y fuego habian envuelto al buque.

Tras la explosión la gente huye aterrorizada.

El millon de libras enoro se habia desintegrado. En la explosion la proa del buque habia volado y se habia hundido, pero extrañamente la parte trasera estaba aun a flote. Treinta y cuatro minutos mas tarde esta parte d epopa, conteniendo 784 toneladas de explosivos, tambien voló con una epxlosion aun mayor que la anterior. Mas deshechos ardientes cayeron sobre los muelles y la ciudad, causando terrible devastacion y victimas.

        

Vistas del estado en el que quedó la terminal de ferrocarril del puerto

Posicion de los buques y crateres luego de la explosion.

Otro enorme crater se formo donde estaban antes los restos del muelle Nº 1. A todo esto siguio el caos, ya ue no habia ninguna organizacion que pudiera hacerse cargo de un desastre de tal magnitud, y los dos Docks en el corazon del incendio fueron virtualmente abandonados a su suerte.

El radio del incendio ya cubria una milla, cientos de galpones, los laterales de los depositos de aceite y la parte oeste de la ciudad ardian furiosamente. En el Dock Alexandra estaban aun tres buques de municiones y varios almacenes llenos de explosivos. Un buque tanque cargado estaba cerca. Los fuegos debain apagarse y los heridos rescatados. Finalmente se logro formar una organizacion centralizada y comenzó la tarea de salvamento y rescate y la confusion se torno en eficiencia.

La metralla provocada por la explosión y el gigantesco incendio afectaron a la ciudad de Bombay. Muchas familias perdieron todas sus pertenencias. Sin embargo irónicamente muchos recuerdan este triste episodio como “el día que llovió oro”. Muchos lingotes de oro de los que transportaba el Fort Stikine en sus bodegas salieron despedidos por la explosión y cayeron sobre la ciudad. Uno de los primeros en ser recuperado fue entregado por un ingeniero jubilado llamado Burjorji Motiwala. El lingote, que había caído sobre su azotea, tenía un valor de 90.000 rupias. El señor Motiwala recibió una recompensa de 999 rupias, que donó al fondo de ayuda a los afectados por el desastre. Hasta la década de los 70 era habitual recuperar lingotes de oro durante los trabajos de dragado del puerto.

Se tardaron tres días en controlar el gigantesco incendio. 8.000 hombres estuvieron siete meses trabajando para retirar las 500.000 toneladas de escombros y poder reabrir el puerto. Veintisiete buques resultaron hundidos o dañados, tanto en el muelle Victoria como en al vecino muelle del Príncipe. Oficialmente el número de muertos fue de 740, de los cuales 476 eran personal militar, y el de heridos unos 1.800. Otras estimaciones consideran que el número de muertos fue mucho mayor (1.200 o 1.500).

El agua completamente cubierta de escombros

El 28 de Octubre las autoridades comenzaron a llenar el dique a un ratio de un metro por marea, lo que permitio reflotar los barcos gradualmente y a los equipos de reparacion arreglar entradas de agua en los cascos a medida que se encontraban. Les tomo 48 horas completar esta operacion y 4 dias mas tarde los docks estaban en uso normal otravez. Trescientos aces alrededor de los muelles fueron limpiados usando bulldozers y gruas y manos. Trescientos cincuenta camiones por dia hicieorn cuatro viajes diarios a Seeree cargando 3.500 tpneladas de escombros, el total excedio las 800.000 toneladas.

Los restos fueron limpiados, los buques hundidos fueron desguazados o levantados y lo demas reconstruído, con los deshechos tirados directamente al mar. La reconstruccion normalmente tomaria años, pero los rquerimientos de guerra pedian una accion en gran escala y los docks estaban operando a los seis meses.

Muchas familias perdieron todo lo que tenian y solo les quedo la ripa que teian puesta. El gobierno tomo la responsabilidad por el desastre y compenso monetariamente a los ciudadanos que pidieron por su daño o perdida de propiedades.

Durante las operaciones normales de dragado para mantener la profundiad de los Docks, esporadicamente se encontraban una o dos barras de oro, hasta incluso en 1970.

Fotografía del estado en que quedó uno de los barcos amarrados al muelle

Los buques aliados perdidos en la explosion de Bombay fueron:

Fort Stikine (7.142grt); Fort Crevier (7.131 grt); Jalapadma (3,935 grt); Baroda (3.205 grt); Graciosa (1.773 grt); Kingyuan (2.653 grt); Tinombo (872 grt), Rod el Farag (6.842 grt); Iran (5.704 grt): General Van der Hiejden (1.213 grt) y General Van Swieten (1.300 grt)

SS Baroda

La foto de abajo muestra el monumento en memoria de los miembros del Bombay Fire Service que murieron ese dia y esta ubicado en el patio del cuartel de bomberos en Byculla. El siguiente tributo aparece en la placa a la izquierda del memorial .

"Erected by Public Subscription in sacred memory of The Officers and Men of the Bombay Fire Services who lost their lives in the Bombay Dock explosions while on duty on 14th April 1944"      

 

Fuentes:
http://www.merchantnavyofficers.com/bomEx.html
http://en.wikipedia.org/wiki/Bombay_Explosion_(1944)