Historia y Arqueologia Marítima

HOME

Indice Accidentes Maritimos

LA EXPLOSION DE HALIFAX, CANADA

La explosion mas grande causada por el hombre, con excepcion de la bomba atomica.

Fuentes: Maritime Museum of the Atlantic- Museo de Nova Scotia - Halifax Explosion Web Page - National Archives of Canada

Ver: Los buques de Halifax
En Diciembre de 1917, la ciudad de Halifax, Nueva Escocia, era un hervidero de trabajo en Canadá. La Primera Guerra Mundial habia llevado actividad y prosperidad al puerto, que estaba lleno de buques. Los convoyes que partian hacia Europa cargados con alimentos, municiones, equipos, soldados, etc. se juntaban en Bedford Basin listos para el viaje con buques fuertemente armados como escoltas. Los buques neutrales anclaban en  la rada, sus tripulaciones con prohibicion de bajar a tierra por miedo a que le dieran informacion al enemigo. Nuevas terminales y lineas ferroviarias estaban casi terminadas, necesarias para manejar la presion extra de trafico. La poblacion habia crecido mucho por las tropas, algunos esperando embarcarse hacia Europa, otros en estacion allí, sus familias y gente que habia venido a beneficiarse de los muchos empleos disponibles.

A las 7:30 am del 6 de Diciembre, bajo el mando del piloto Francis Mackay, el buque francés Mont-Blanc dejo su lugar de anclaje fuera de la boca del puerto para unirse a un convoy que se estaba formando en Bedford Basin. Estaba cargado con 2.300 toneladas de acido picrico humedo y seco, 200 tons de TNT, 10 tons de algodon de polvora y 35 tons de benzol, una mezcla altamente explosiva, estibada en cubierta. Como su buque era demasiado lento para navegar en convoy desde Nueva York, le habian ordenado al Capitán Aimé Le Medec que llevara el Mont-Blanc hasta Halifax donde deberia unirse a un convoy lento o seguir solo hacia Francia.

Al mismo tiempo el buque noruego IMO, vacio, salio del Basin con destino a Nueva York para tomar una carga de alimentos para Bélgica. Este era anteriormente el Runic, de la White Star Line, un buque para llevar hasta 1.000 cabezas de ganado en pie y pasajeros, pero ahora perteneciente a la South Pacific Whaling Co y la Comision de Ayuda a Bélgica. Forzado a moverse hacia un extremo del canal por otro buque que entraba y probablemente por haber ido demasiado rápidp de lo que deberia, el Imo hizo contacto visual con el Mont-Blanc a una distancia de cerca de 3/4 de milla. El Imo estaba en un curso de intercepcion, por lo que Mackay llevo su buque hacia la costa de Dartmouth y redujo su velocidad al mínimo para tener direccion y un minuto o dos mas tarde ordeno parar máquinas.

Cuando el Imo se rehuso a dar paso, Mackay trató de cambiar su rumbo para que ambos buques se cruzaran por su estribor con el Imo, pero era demasiado tarde y a las 08:45 la proa del Imo hizo un hueco en el casco de estribor del Mont-Blanc. El Benzol se incendió de inmediato y debido a que no habia equipo antiincendio a bordo la tripulacion de Le Medec no podia hacer nada - aun hundir el buque hubiera tardado demasiado. Conscientes del peligro, la tripulacion abandono al buque y remo hacia la costa opuesta, avisando a los gritos del peligro y dejando al Mont-Blanc a la deriva, su cubierta incendiada un magneto para los espectadores que atraia el fuego a lo largo de la costa, mientras derivaba hacia el muelle Nº 9 de Halifax, cerca del centro comercial y financiero de la ciudad. El incendio duro 20 minutos, atrayendo a muchedumbres curiosas del espectáculo, sin tener conciencia del peligro.

Casi de inmediato marineros del crucero protegido Highflyer, del buque de entrenamiento Niobe y del remolcador de puerto Stella Maris trataron de asegurar un cable y tirar el buque hacia el centro del canal y al mismo tiempo se dio alarma del fuego, pero a las 09:06 el Mont-Blanc explotó.

 No quedo ni un solo trozo del buque al lado del muelle donde habia terminado su viaje. Los fragmentos llovieron en el area circundante, atravesando edificios con bastante fuerza como para quedar enterrados donde cayeron.

1.630 hogares quedaron completamente destruídos, muchos por incendios que se desparramaron inmediatamente luego de la explosion; 12.000 casas quedaron dañadas, 6.000 personas sin refugio. No quedo casi ningun vidrio sano en Halifax y Dartmouth. La cuenta de fallecidos ascendio a mas de 1.900, unos 250 cuerpos no fueron nunca identificados, muchas victimas nunca fueron halladas. Los hospitales trataron mas de 4.000 casos y medicos privados muchos cientos mas. Iglesias, casas de familias, colegios, fábricas, muelles y buques fueron destruidos en la explosion

El suburbio de Richmond, densamente poblado con estructuras antiguas de madera, fue literalmente volado del mapa; la explosion fue oída a 60 millas en Truro. Casas, edificios de oficinas, gente y animales fueron volados hacia el cielo en el instante de la gran concusión. El Imo fué sacado del agua y tirado en la costa en Dartmouth.

Vagones de ferrocarril fueron volados a una distancia de dos millas. Dos tercios de todas las tripulaciones de cada buque en el puerto fueron muertos en forma instantánea.

Mas de 500 niños estaban en sus salones de clase en el momento de la explosion y sólo 10 sobrevivieron al caerse los colegios como castillos de naipes. Todos los niños y cuidadores del Orfanato Protestante de Dartmouth murieron.

En el límite del distrito de Richmond estaba el antiguo y resplandeciente hotel Queen´s. En su entrada estaba M. Soyn un ewmpleado de la firma Maple Leaf Lumber Co. que fue torado de su silla por la explosion y escucho gritos histericos de aquellos que habian estado esperando raides aéreos trans-atlñanticos por parte d elos alemanes "son los zepelines, son los zepelines!!".

Un telegrafista a 4 millas del desastre fue muerto en su lugar por un trozo de hierro. Solo quedo en pie una linea de telegrafo por la cual pedir ayuda y el unioc operador quedo en su puesto hasta que le avisaron que su esposa se estaba muriendo. Poir supuesto hubo docenas de casos heroicos y de rescates valientes.

Muchos edificios historicos desaparecieron. El incendio tomo fuerza momentos despues de la explosion, en ambas orillas ayudados por las empinadas colinas. No habia un departamento de bomberos para combatirlos y simplemente se extiguieron solos. La columna de humo se elevo a 12.000 pies hacia el cielo y se podia ver desde 40 millas de distancia.

Al tiempo que miles de heridos trataban de salir de Richmond y Halifax (mas de 8.000 estaban heridos de un modo u otro) todos los restaurantes abrieron sus cocinas, dando comida gratis a los sobrevivientes y rescatadores. Las farmacias regalaban las medicinas, los gerentes dieron dias libres a los empleados para ayudar en el desastre. De un dia para el otro Halifax  fue conocida como la "Ciudad de los Camaradas" (aunque en podos dias esto se modifico, entrando en un frenesí de aumentos de precios y extorsiones.

Pero antes que sus fuegos se apagaran ya estaba llegando la ayuda de todos lados. Fue uno de los mas grandes momentos de compasion que haya tenido el continente y pronto Halifax pudo comenzar el trabajo de reconstruccion.

Mapa de la devastacion 

La Real Sociedad de Canada publico un informe cientifico detallando las causas y efectos de la explosion de Halifax. Este mapa sacado de allí muestra los anillos de devsatacion centrados en el punto dond el Mont-Blanc exploto.(National Archives of Canada - RG 24, series D-1-a, vol. 5634, file 37-25-1, part 1)

 

Este sitio es publicado por Carlos Mey -  - Martínez - Argentina

Direccion de e-mail: histarmar@fibertel.com.ar