Historia y Arqueología Marítima

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Por   Enrique Burbaquis  Publicado en Ciclo de Conferencias año 2015

En el marco de las conmemoraciones del Centenario de la Primera Guerra Mundial, este año se cumplen 100 años del epílogo de la Batalla del Delta del Río Rufiji, en la entonces África Oriental Alemana. Fue una acción bélica peculiar. Por su extensión, casi 9 meses. Por la variedad de medios navales empleados por Armada Real (1 acorazado, varios cruceros, 1crucero mercante armado, 2 monitores, transportes, y un gran número de embarcaciones menores.

Pero además, por ser ésta una de las primeras experiencias en el uso de aeronaves navales para misiones de exploración, reconocimiento, bombardeo y reglaje del fuego artillero de los buques atacantes.El parte del comandante del SMS Kónisberg, finalizaba así: “destruido pero no conquistado”, porque a pesar de que su barco fue efectivamente destrozado, sus cañones siguieron combatiendo varios años más.

 

El SMS Könisberg fue el primero de una serie de cuatro cruceros ligeros rápidos y bien armados,  construidos para la Armada Imperial Alemana entre 1905 y  1907, y bautizados con el nombre de ciudades alemanas. Los otros tres fueron: Nürnberg,  Stuttgart y Stettin.

 

Fue botado en 1905 y entró en servicio en 1907. Para ganar tiempo los datos generales ya les fueron entregados, pero quiero mencionar especialmente el  ARMAMENTO.

El 23 de Abril de 1914 zarpó de Kiel rumbo al Africa Oriental Alemana,  al mando del Capitán de Fragata Max Looff. 

 

El Africa Oriental Alemania era la colonia africana más importante de Alemania. Comprendía los territorios de los actuales países: Ruanda, Burundi y la porción continental de Tanzania, con una superficie de 995.000 Km2, y una población de unos 8 millones de habitantes (DE LOS CUALES 6.000 ALEMANES).

 

Arribó a Dar es Salam el 6 de Junio. Fue enviado a sustituir a la anticuada corbeta de motor y vela SMS Geier. El 29 de Junio de 1914, con el asesinato del Archiduque Francisco Fernando, la situación  se tornó crítica. Ante los rumores de guerra en Europa, Loof  mantuvo a su tripulación bien entrenada y preparó a su barco para la eventualidad de entrar en acción.. Se retiraron todas las ornamentaciones en madera y laca y se embarcó la mayor cantidad posible de provisiones, repuestos y carbón, llenando cada resquicio del navío.

Max Looff

El 30 de Julio los preparativos habían concluido y Loof se reunió en tierra con el Gobernador de la colonia y el Jefe de la fuerza colonial, Tte.Cnel. Paul von Lettow-Vorbeck para coordinar sus planes. El barco mercante alemán Somali, de 2500 toneladas de desplazamiento, que se hallaba en puerto fue movilizado como aprovisionador del Könisberg. El 31 de Julio arribó el mercante alemán Tabora, trayendo la noticia que el Escuadrón Británico del  Cabo  con base en Simonstown, Africa del Sur, al mando del Vicealmirante King-Hall navegaba hacia Zanzíbar.

No había tiempo que perder y a las 4:30 de esa tarde zarpó el K, para evitar ser embotellado en el puerto.

 

Previamente, el Somali partió hacia un punto de reunión ya acordado. Caía la tarde y cuando el K se encontraba a unas diez millas del puerto,  el vigía alertó que tres navíos se aproximaban. Eran tres cruceros  ingleses y se ubicaron alrededor del K. El Hyacinth a popa, Astrea a babor y Pegasus a proa. Si se declaraba la guerra el K no podía estar en peor situación. Loof  ordenó a su ingeniero jefe levantar presión en las calderas, evitando lanzar más humo o chispas. 45 minutos después estaba listo para desarrollar su máxima velocidad, si se presentaba la oportunidad de huir. Entretanto, siguió navegando a diez nudos.

 

Súbitamente se desencadenó un chaparrón con viento del sudeste que ocultó al K. A toda velocidad,   giró 180 grados y pasó al  Hyacinth. Cuando se disipó la lluvia, los cruceros ingleses no estaban a la  vista. Viró al sur por una hora, para luego dirigirse hacia alta mar. El 4 de Agosto, aguas afuera del Cabo Guardafui, recibió un radio encriptado informando que Alemania estaba ahora en guerra con Inglaterra, Francia y Rusia. Esto significaba que ahora estaba solo en el Océano Índico, acosado por un enemigo muy superior.  Loof  siguió la ruta principal del Mar Rojo a la India, que pasa al norte del Cuerno de Africa. Encontró a tres mercantes alemanes, (Zieten, Goldenfels y Ostmark) les informó la declaración de guerra y les solicitó carbón, pero ninguno lo tenía disponible. Luego se cruzó con un mercante Japonés. Finalmente, el 6 de Agosto, cobró su primera y única víctima el carguero inglés City of Winchester, que lo confundió con un buque inglés. Fue el primer  mercante inglés capturado por la marina alemana. Transportaba la mayor parte de la cosecha de te de Ceylán  de 1914, un golpe duro para los británicos. Obtuvo 400 toneladas de suministros.

HMS “Pegasus”

 HMS “Hyacinth”

La desaparición del carguero alarmó al Almirantazgo Británico, y provocó la suspensión del tráfico mercante del Oriente hacia la Gran Bretaña. El Konigsberg necesitaba obtener carbón y agua fresca, por lo que se encontró  con  el Somali el 24 de Agosto y reabastecido se puso a merodear nuevamente. El buque navegó cerca de la costa de África cercana a Madagascar, y luego entro en la Bahía de Majunga en la mañana del 29 de Agosto. La bahía estaba desierta y las autoridades locales creyeron que el buque era un buque británico, pero cuando no ancló, la radio local reportó de inmediato la presencia de un crucero enemigo..

 

El carbón era un  problema acuciante, por lo que el Capitán Looff acordó un nuevo encuentro con  el Somali, pero una mar gruesa preludio de una tempestad,  impidió el trasbordo. Ambos barcos se dirigieron al delta del Río Rufiji. Este delta estaba registrado como no-navegable por los británicos, pero el buque hidrográfico Möwe, que lo había explorado a comienzos de 1914, descubrió varios canales navegables.

 

El 3 de Septiembre de 1914  pasaron  la barra del Rufiji y anclaron en el Canal de Simba Uranga. El Capitán Loof  se puso en contacto con Dar-es-Saalam solicitando que los barcos de carbón y de suministros se dirigieran a ese lugar. Le informaron que un crucero británico se encontraba en Zanzíbar. Era el HMS Pegasus, que estaba con las calderas apagadas en proceso de reparación y mantenimiento.

 

Looff decidió atacar, y  arrumbó hacia Zanzíbar el 19 de Setiembre. A las 5 de la  mañana siguiente, a la entrada del puerto neutralizó al remolcador armado Helmuth. Luego comenzó a disparar sus cañones de mayor calibre sobre el Pegasus que se encontraba a unos 8000 metros. El Könisberg logró unos 300 impactos sobre el Pegasus, matando a 31 marinos e  hiriendo a más de cincuenta A las 1300 el Pegasus se hundió. Looff se hizo a la mar y a toda máquina regresó al Delta del Rufiji. Infortunadamente para el K, su máquina de estribor sufrió la ruptura de la cruceta de una biela.  Sólo en Dar-es- Salam era posible su reparación.

Sydney Drure –Lowe

En compañía del Somalí procedió a camuflarse en un lugar en que podría escapar, por alguno de los varios canales navegables.Dos días después de que el Konigsberg hundiera al Pegasus, el crucero alemán Emden bombardeó el puerto británico de Madras.

 

 El Almirantazgo Británico reaccionó ante este nuevo ataque y decidió enviar a los cruceros de 5400 tn Chatham, Weymouth, y Darmouth (25 nudos,8 cañones de 6”) al mando del Capitán de Navío Sidney Drury-Lowe, con la misión de destruir o capturar al Konigsberg.

 

Cuando el crucero Chatham detuvo y  capturó al remolcador Helmut. Los documentos encontrados revelaron que marchaba al encuentro del vapor Präsident en la bahía Lindi, al sur del Rufiji. El Chatham quien acudió a la cita y encontró documentos que ubicaban al Konigsberg en el Delta del Rufiji. Drury-Lowe ordenó a los otros dos cruceros dirigirse a esa zona.Arribaron a la boca del Delta el 30 de Octubre. Fuentes locales les informaron que el carguero Somali estaba anclado en unos de los canales principales a unas tres millas de la boca. Un barco más grande se hallaba a unas 12 millas aguas arriba. También  comunicaron que las costas de los canales principales estaban guarnecidas por tropas alemanas. El 2 de Noviembre los tres buques británicos comenzaron el bombardeo, sin resultado. El Capitán Looff movió su buque 2 millas más adentro del Rufiji. Unos días después el Somalí  es alcanzado por los disparos del crucero Chatham, produciéndose la pérdida total del barco.

 

El 9 de Noviembre el barco carbonero inglés Newbridge es hundido por los británicos en el centro del canal Suninga, para  bloquearlo. Se produjo un periodo de aproximadamente seis meses sin ningún resultado para ambas partes. El buque alemán no tenía carbón para salir a combatir  y los británicos no podían hacer blanco, pues el crucero se encontraba fuera de alcance. Además como medida de protección, los alemanes fortificaron una extensa zona alrededor del Delta, impidiendo a los británicos atacar por tierra.

HMS Goliath

HMS Chatham

En febrero se envió al acorazado Goliath desde Mombasa. Con sus 4 cañones de 12 pulgadas (305mm) disparó 450 proyectiles durante un día entero, sin acertar ninguno. Se retiró por desperfectos mecánicos en sus máquinas. Un intento de atacar con lanchas  torpederas improvisadas se frustra por las defensas costeras alemanas.

 

El Almirante King-Hall obtuvo dos hidroaviones civiles Curtiss, en Ciudad del Cabo,  y su piloto civil, que fueron transportados por el Kingfaun Castle, y se establecieron en un aeródromo en la recién capturada isla de Mafia. Resultaron inútiles pues no estaban diseñados para soportar el clima tropical. Incapaces de volar a más de 1500 pies, el pegamento de su estructura se derretía y virtualmente se deshicieron. En Febrero de 1915  se recibieron más pilotos, del Real Servicio Aéreo Naval  y dos aeroplanos Sopwith, que corrieron la misma suerte. Fueron remplazados por aviones Short Folder. El 25 de Abril lograron acercarse al K y tomar fotos.

 

Los británicos obtuvieron información  que indicaba que un buque alemán de suministros se dirigía a la zona. El vapor de 6.000 toneladas Rubens, cargado con 2000 toneladas de carbón, 5MM de balas de fusil, torpedos, 1000 proyectiles de 105mm, repuestos y provisiones, partió de Wilhelmshaven el 18 de Febrero de 1915, disfrazado como el mercante danés  Kromborg. Arribó a las costas del AOA a mediados de Abril. Fue localizado y perseguido por el crucero HMS Hyacinth. Para evitar ser capturado, huyó hacia una zona poco profunda de la Bahía de Manza, a la que el crucero no podía acceder.

 

El vapor varó en la playa y fue cañoneado. Se incendió la cubierta y la tripulación abandonó el buque. El Hyacinth se retiró y la tripulación del Rubens volvió al barco, extinguió los incendios y  rescató toda la carga, con excepción del carbón.

 

El Almirantazgo envió dos monitores de río, de poco calado, el Mersey y el Severn, que se dirigían  a los Dardanellos al AOA., Originalmente encargados por el Brasil en 1913, para operar en el Amazonas, estaban en construcción al comienzo de la guerra. Fueron  adquiridos por la Real Armada. Contaban con cañones de 6 pulgadas  (152mm) como armamento principal. Partieron de Malta a remolque el 28 de Abril, arribando  a Mafia el 3 de Junio.  Estaban diseñados para infligir daño, no para recibirlo. Antes de emplearlos en el delta del Rufiji, zona fuertemente defendida, se incrementó su protección. Se soldó blindaje adicional y se colocaron sacos de arena en los puntos vulnerables (puente, depósitos de munición y alrededor de los montajes de la artillería.,

                 HMS Servern

RMS Laurentic

El 18 de Junio, mientras se trabajaba en los monitores,  transportados por el AMC HMS Laurentic se recibieron dos nuevos aparatos Caudron G3 y dos Henri Farman F15, que fueron equipados con flotadores y dieron mejor resultado. Los Farman eran de una serie especialmente construida para operar en los trópicos, con estructuras de  tubos de acero en lugar de madera, y tenían una autonomía de 4 horas de vuelo con una carga de bombas de 250 kilos.Los aeroplanos tenía radio, pero se desarrolló un código alternativo mediante banderas de señales. A fines de Junio con los aviones ensamblados y los trabajos en los monitores terminados, comenzó el entrenamiento conjunto areonaval.

 

La flotilla de King-Hall fue reforzada con el HMS Pyramus (gemelo del Pegasus).El plan que se había elaborado durante los meses de bloqueo se puso en marcha. El 6 de Julio, a las 0520 los monitores comenzaron a ingresar en el delta recibiendo solo fuego de armas ligeras. Un  avión Caudron  bombardeó el crucero sin lograr dar en el blanco, pero sirvió como maniobra de distracción.El Weymouth  y el Piramus abrieron fuego sobre las posiciones costeras y puestos de observación, desde la boca Kikuya.  Hicieron lo mismo el Haycinth y el Pioneer en el canal Simba Uranga.

 

A las 06.45  los monitores abrieron fuego a una distancia de 9.000 metros y el crucero   respondió de inmediato.A las 07,40 el Konigsberg acertó dos tiros de 105mm en el monitor Mersey obligándolo a retirase con serias averías, con su torre de proa fuera de servicio.El Severn continuó disparando  acercándose al crucero otros 900 metros. Increíblemente a pesar de que los monitores dispararon una enorme cantidad de municiones incluyendo 635 disparos de los cañones de 6  pulgadas sólo acertaron tres en la estructura del Konigsberg. Se retiraron a la 1545.

Luego de esta acción durante 4 días reinó un período de calma, pero el domingo 11 de julio por la mañana muy temprano los aviones británicos volvieron al ataque.

 

 A las 11,15 AM los monitores entraron al río y treinta minutos después el crucero alemán comenzó a disparar con cuatro de sus cañones de 105mm. El sistema de reglaje del fuego de los monitores desde el aire, cuidadosamente ensayado previamente, dio esta vez buenos resultados.El K estaba escaso de munición y no pudo continuar su cadencia de fuego normal. Logró no obstante acertar un disparo en la torre de popa del Mersey, que se retiró. El fuego del Severn reglado desde el aire fue certero, y los disparos que no daban en el blanco destruyeron las líneas telefónicas de los observadores adelantados.

 

Impactaron proyectiles todo a lo largo de la cubierta del Konigsberg, y para empeorar la situación se dañó el elevador de la munición de las piezas delanteras.

Un proyectil rompió el mástil principal que cayó sobre las chimeneas. Cesó el fuego a las 1300 horas.

El Capitán Looff dio la orden de encallar el barco y abandonarlo, mientras los proyectiles seguían cayendo sobre el crucero y sus alrededores. Ordenó al  1er. oficial Koch emplazar la cabeza de un torpedo de forma que explotara la quilla, a las 1400 del 11 de Julio de 1915 estallo la cabeza hundiendo al K en el fango del Rufiji.. Una hora después los británicos cesaron el fuego y se retiraron de la zona, para celebrar el triunfo.

 

A principios de Agosto de 1915, un avión Caudron en misión de reconocimiento sobrevoló el delta. Se reportó que el K era una ruina  total, pero las fotografías mostraron que había una barcaza a su lado. El operativo de salvataje estaba dirigido por un Capitán de Fragata retirado, Schönfeld, residente y dueño de una plantación cercana. Con la ayuda de buzos alemanes y africanos, recuperó los diez cañones de 105mm, los dos de 88mm,  ametralladoras y municiones.La tripulación sobreviviente del K se unió a las tropas de Von Lettow-Vorweck

De los 350 oficiales y tripulantes del Konigsberg, solamente el Capitán Looff y 14 tripulantes sobrevivieron hasta el final de la guerra y regresaron a Alemania, donde fueron recibidos como héroes.

 

Un solitario crucero ligero alemán, que si bien como corsario sólo capturó un único carguero y hundió un crucero, mantuvo ocupados 24 buques ingleses y 10 aviones durante 9 meses.

 

  

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