Historia y Arqueología Marítima

HOME LA BATALLA DE ST. GEORGE’S CAYE Indice Academia ROU Hist Mar.y Fluvial

   

Por: Milton Rizzi Castro  Publicado en Ciclo de Conferencias año 2004

 INTRODUCCIÓN.

            Como ya hemos establecido, en setiembre de 1798 tuvo lugar en las aguas vecinas al cayo ST. George en Belize, Centro América, un enfrentamiento naval entre la Armada Española y un conglomerado de colonos ingleses, esclavos negros, libertos, mulatos y un par de regimientos apoyados por una goleta Británica. (1) La existencia del moderno estado de Belize dimana de esta única confrontación marítima, probablemente como hecho extraordinario en la Historia Naval.

 GEOPOLITICA DE BELIZE.

 N. B. En todo el texto utilizaremos la grafía Belize con “z” tal y como el propio estado escribe su nombre.  En publicaciones españolas la redacción es habitualmente; Bélice, con   “c”. Cuando hagamos referencia a hechos y circunstancias de sus habitantes escribiremos “beliceños” que sí es con letra “c”. El Estado de Belize (1)(2)(3)(4) está ubicado en América del Central, lindando al Norte con México, al Oeste y Sur con Guatemala y al Este con el Mar Caribe. 

Superficie: 8867 millas cuadradas, es decir 22963 kilómetros cuadrados. 

Clima: Subtropical. 

Población: 230.000 habitantes. 

Idioma: Inglés. Se hablan también Criollo, Español, Garifuna y Maya. 

Escudo Nacional: Dentro de un marco rectangular: En la base presenta un navío con las alas desplegadas. Arriba derecha: Un remo corto y un hacha. Arriba izquierda: Una sierra y otro tipo de hacha.  A los costados, dos leñadores.Estos símbolos corresponden al pasado beliceño de cortadores de maderas preciosas. Arriba del marco descrito:: un árbol de caoba. Abajo: La leyenda nacional: SUB UMBRIA FLOREO, es decir: “Florezco bajo la sombra de una caoba”.

Árbol Nacional: Es también una caoba, hermoso ejemplar botánico que a veces alcanza             los 100 pies de altura. Fue una de las razones de la existencia del Estado de Belize y por ese motivo se le venera.

Flor Nacional: Orquídea Negra. Crece en las zonas húmedas. Florece todo el año. Su color es en realidad marrón oscuro con venas púrpureas en forma de   radios.

Animal Nacional: Tapir. Es un mamífero del tamaño de un burro; llega a pesar 250 kilos. Un tapir joven se parece a una sandía de corteza a franjas que  tuviera patas. Los ejemplares adultos son llamados vacas de montaña. Es vegetariano y está genéticamente vinculado al caballo y al rinoceronte. Pasa mucho tiempo en el agua y es hoy animal protegido.

Ave Nacional: Tucán de pico en quilla. Es hermoso, de cuerpo mayormente negro con franjas amarillas y rojas y una mancha blanca en la base de la cola. Su pico es de colores verde, azul, rojo y naranja.

GEOGRAFÍA.

Belize tiene 300 kilómetros de costas sobre el Mar Caribe. En esas aguas existe una barrera de arrecifes y cayos de 240 kms. de largo por 15 a 60 kms. de ancho. Todo este mar es de muy poca profundidad y difícil navegación. CAYO es una voz antillana (5) que significa: “Cualquiera de las islas rasas, arenosas, frecuentemente anegadizas y cubiertas en gran parte de mangles muy comunes en el Mar de las Antillas”, etc., etc. Esta geografía es decididamente una de las razones de la existencia del Estado de Belize, dado que navegar sin accidentes en esta agua es un arte que muy pocos llegaron a dominar. En cuanto a la tierra beliceña, ésta tiene dos sectores bastante bien diferenciados:  

a)    Entre los ríos Belize y Hondo (frontera con México) es baja, pantanosa y anegadiza.

b)    Al Sur, entre los ríos Belize y Sarstoon (frontera con Guatemala) es mas alta, con lluvia abundante y montañas de altura superior a 1000 metros hacia el Oeste. 

Este territorio está bendecido por árboles de maderas preciosas como la caoba y el palo de Campeche. Toda está área estaba afectada por enfermedades transmitidas por mosquitos. A saber; Paludismo y Filariasis, inoculados por el Anofeles y Fiebre Amarilla, Dengue y Encefalitis, vehiculizadas por el Aedes Aegypty. Estas afecciones, como veremos oportunamente, también se presentaban en la costa Mosquito o Mosquitia y es otra de las razones por las cuales los españoles mostraron escaso interés en poblar estas tierras. 

POBLACIÓN:  (6) Actualmente la población de Belize es de 230.000 habitantes y está mayormente constituida por “creoles”, resultado del mestizaje de colonos británicos con esclavas. n menores porcentajes y por orden decreciente figuran:

a)Garifunas (caribes negros). b)Gentes de habla española, sobre todo centroamericanos.c)Indios Mayas, algunos bastante puros, predominando en las montañas del Oeste. d)Ingleses que se radicaron en la época de la colonia “Honduras Británica” y sus descendientes. e) Pequeña comunidad de Menonitas (se ocupan de lechería). f)Libaneses, chinos e hindúes. 

GARIFUNAS. (7) Esta etnia tiene un interesante orígen y su análisis permite investigar aspectos poco conocidos de la geopolítica del Caribe. Los Caribes Negros o Garifunas son originarios de la Isla de St. Vincent en el Barlovento antillano. Cristóbal Colón descubrió este territorio para el mundo occidental en 1498. Allí habitaban indios caribes que un siglo antes habían invadido la isla y sojuzgado a los pacíficos Arawaks. Los caribes, independientes y orgullosos rechazaron por 150 años a los españoles. Estos, a decir verdad tomaron poco interés en este territorio. En 1675 acertó a pasar por el estrecho que separa las islas de St. Vincent y Bequia un barco con colonizadores holandeses cargado de esclavos encadenados. Los caribes mataron los colonos y se cruzaron libremente con los esclavos. Luego, más esclavos escapados de Granada y las Grenadinas llegaron a St. Vincent, aumentando la población. La isla, llamada Hairoun por su población, pasó en el siglo XVIII de manos inglesas a francesas y luego nuevamente inglesas en forma sucesiva. Los indios caribes, eran de piel ostensiblemente mas oscura como resultado de su cruzamiento con esclavos femeninos de otras etnias. Con los ingleses sus malas relaciones hicieron historia. Por el contrario, con los franceses tenían buenos tratos comerciales y para ellos plantaban azúcar y tabaco. En 1783 la isla pasó definitivamente a Gran Bretaña y comenzaron las conocidas como “guerras caribes”. Estas tuvieron como misión el sojuzgamiento de estos belicosos indios. Después de doce años de guerras, los caribes negros seguían fieramente independientes. Se decían hijos de la luna, practicaban antropofagia ritual y sus mujeres utilizaban métodos anticonceptivos con extractos de plantas de la selva, dado que odiaban la deformación corporal que era habitual en los ejemplares femeninos de otras etnias indígenas.

En 1796 el general británico Sir Ralph Abercrombie (8) 81734-1801) fue enviado a las Indias Occidentales con el fin de terminar con las “guerras del azúcar”.  Abercrombie era un militar fogueado en las guerras napoleónicas, hábil y enérgico y consiguió acorralar a los caribes negros en un extremo de la Isla St. Vicent. Firmó a continuación un tratado con los rebeldes, por el cual el Gobierno de Su Majestad se comprometía a deportar a 5000 de ellos a la Isla de Roatan, en la Bahía de Honduras. Roatan está situada en la Costa Mosquito y es una Isla de 40 kms. de largo por 1 a 2 kms. de ancho, hoy un paraíso del submarinismo. A lo largo de varios meses los caribes negros fueron llegando a Roatan, en la zona de Punta Gorda, donde aún hoy viven algunos de sus descendientes. En 1823 estos indígenas protagonizaron una revuelta sangrienta con motivo de la cual fueron nuevamente “deportados” en este caso el territorio de Belize, en la zona de Dangriga, donde actualmente viven en número algo mayor a los 20.000.

Los garifunas tienen su propio leguaje y su propia música, llamada punta rock, mezcla de sonido africanos, caribeños y españoles muy apreciada en toda la región de las Antillas.  Sus “días nacionales” son el 18 y 19 de noviembre, fecha en la cual llegaron deportados de Roatan.

Una última anécdota respecto de Roatan. (9) Allí desembarcó en julio de 1860 William Walker (1824-1860) médico, abogado y aventurero norteamericano que fue presidente de Nicaragua de julio de 1856 a mayo de 1857. Poco tiempo después de llegado a la isla, Walker fue hecho prisionero por el Capitán Norwell Salmon de la Armada Británica y entregado a las autoridades Hondureñas.  Estas lo ejecutaron en Ciudad Trujillo en 12 de setiembre de 1860, luego de un juicio sumario. 

CRONOLOGIA DE HECHOS PREVIOS A LA  BATALLA NAVAL DE ST. GEORGE’S CAYE 

1506 - Vicente Yáñez Pinzón reconoce a costa de Yucatán. (4) La palabra Yucatán proviene del término “yuca”, raíz comestible de la mandioca.  

1517 – Francisco Hernández de Córdoba explora nuevamente la costa.  Alaminos, un piloto de esta expedición descubre la Laguna de Términos en el Golfo de Campeche. Este nombre le fue aplicado porque hasta allí había llegado la expedición y por tanto, Yucatán no era una isla.  Comienzan a exportarse desde estos territorios polvos de cascarilla de moluscos marinos. Esta preparación era utilizada con fines cosméticos femeninos.  

1638 – La costa de Belize, escasamente explorada por los españoles dadas las dificultades de navegación que presentaba, comienza a ser utilizada como refugio por piratas ingleses.  

1655 – Una expedición de la Corona Británica conquista la Isla de Jamaica. (10)  Jamaica significa “país de bosques y aguas” en la lengua indígena. Esta posesión española estaba desprotegida y había en ella solamente una guarnición y algunos colonos con sus esclavos. Los colonos lucharon y perdieron. Algunos murieron, otros se ausentaron de la isla.  La mayoría de los esclavos escaparon y se transformaron en MAROONS (del hispano Cimarrón).  Fieramente independientes, los maroons lucharon 150 años por su libertad hasta que Alexander Lindsay (11) Conde de Balcarres los cercó en un extremo de la isla en 1796 y les impuso un tratado de cese de hostilidades.  Este incluía la deportación de los varones beliciosos a otra isla del caribe.   Faltando a su palabra, Alexander Lindsay, que ya era famoso por sus crueldades en la Isla de Yersey, envió a los Maroons a las costas de Nova Scotia en Canadá.   l año no quedaba casi ninguno con vida. Los que permanecieron en Jamaica fueron nuevamente esclavizados.  La conquista de esta nueva posesión insular significó para los ingleses una base naval caribeña convenientemente situada para servir de refugio a piratas y bucaneros y también para cumplir fines comerciales.  Port Royal, primera capital de Jamaica fue centro de gran actividad marítima.  Esta incluía el trasbordo de maderas preciosas; palo de Campeche, cedro y caoba que provenían de la zona de Belize en el Continente.  Estos ejemplares eran tratados allí por colonos británicos acompañados de esclavos negros.

1687 – Los ingleses establecen un protectorado sobre la costa de Mosquitia o Mosquito o Miskita. (12)  Esta zona del litoral centroamericano, hoy perteneciente a las repúblicas de Nicaragua y Honduras ocupa una región de unos 65 kms. de ancho por 385 kms. de largo.  Descubierta por Cristóbal Colón en 1502, esta área notoriamente insalubre, nunca fue colonizada por los españoles. La Costa Mosquito estaba ocupada desde hacía siglos por indios nativos (estos tenían relativa inmunidad frente a las afecciones locales) y también por algunos esclavos escapados de islas cercanas.  Los ingleses se comprometieron a proteger estos habitantes a cambio de concesiones comerciales y a pesar de haber firmado diversos tratados que decían otra cosa, la protección continuó hasta 1894, cuando estos territorios pasaron definitivamente a la soberanía de Nicaragua y Honduras.  La relación de la Costa Mosquito con Belize es muy íntima. Allí se refugiaban los colonos ingleses que eran expulsados periódicamente por los españoles y en la Inglesa Anglicana de Ciudad Belize eran coronados los Reyes Moscos, el primero de los cuales fue Thomas Lowry y Robinson en 1842.

1713 – Primero de los muchos tratados que firmaron España y Gran Bretaña a propósito de los asentamientos en la Bahía de Honduras. Por este acuerdo los ingleses se comprometían a combatir la piratería si España autorizaba la actividad de los cortadores de madera.

1717 – Alfonso Felipe de Andrada, (13) militar Español desaloja los piratas que se habían asentado en la Isla de Tris, ubicada en la salida al mar de la Laguna de Términos.  De Andrada llamó posteriormente a ésta isla “Del Carmen” en honor a la patrona de sus barcos.  Los piratas que ocupaban la Laguna de Términos hacían provechosas incursiones sobre los galeones españoles que realizaban la travesía Veracruz – La Haban cargados de oro y plata de Nueva España.  Su vida era placentera, mujeres indias, algunas cautivas y mucha bebida.  Mezclaban ron y aguardiente con jugos de frutas y en los vasos ponían unas pequeñas ramas de palmera. Estas parecían colas de gallo. Este es el origen de nuestros populares “cocktails”.   Un capitán de piratas de esta Laguna de origen escocés se apellidaba Wallace (Walasse según crónicas españolas).   Este marino escapó de Términos y costeando Yucatán fue a refugiarse en las costas occidentales de la Bahía de Honduras.  Tiempo después esas tierras comenzaron a ser denominadas de Walix y de ahí Beliz y de allí Belize.

1729 – España, asediada por piratas, decide construir fortificaciones bien hacia el interior protegido de la Bahía de Chetmul.  Es así que sobre la que es hoy llamada Laguna de los Siete Colores fue edificado el Fuerte de San Felipe de Bacalar. (14)

 1733 – El Gobernador de Yucatán (3), Don Antonio de Figueroa, expulsa a los ingleses que en buen número estaban cortando madera en “Walix”, al sur del Río Hondo.   Una placa que aún se conserva en las ruinas del Fuerte  de San Felipe eleva una plegaria a Dios, pidiéndole protección frente a los ingleses.  (13).

1763 – Tratado de Versailles. Paz entre Gran Bretaña y España.  Los ingleses (6)(15) se comprometen a demoler construcciones en la Bahía de Honduras. No hacen reclamaciones territoriales. España sigue permitiendo el corte de maderas. 

1779 – El año del drama. (1) Setiembre 15. Diecinueve “pettiaguas”, españoles, barcos artillados de bajo calado, aparecen en el horizonte del Cayo St. George. Arrasan las escasas (16) defensas, ejecutan algunos colonos y esclavos y llevan 300 hombres en cadenas prisioneros hasta Bacalar por mar y desde allí por tierra a Mérida.  En el transcurso de este enfrentamiento los españoles bajaron las cocinas de sus barcos y las ubicaron en uno de los cayos. Este fue conocido después como Cayo Kitchen  o Cayo Cocina.  Los prisioneros ingleses y esclavos negros llegaron después de meses de cautiverio a la capital de Yucatán, desde donde los blancos fueron enviados a La Habana.  Los colonos y esclavos de Belize que se salvaron de caer prisioneros navegaron hasta Roatan y la Costa Mosquito, donde permanecieron varios meses. 

1783 – Nuevo tratado firmado en Versailles entre Gran Bretaña y España. Los ingleses una vez más no hacen reclamos territoriales. Los prisioneros sobrevivientes que permanecían encadenados en La Habana serán devueltos. España cede derechos de corte de madera en la costa de la Bahía de Honduras, entre los ríos Hondo y Belize.

1786 – Tratado de Londres. España extiende el área de tala de árboles hacia el sur, hasta el río Sibun. Gran Bretaña nuevamente no hace reclamaciones territoriales y se compromete a no hacer construcciones en el territorio Walix. También a desalojar la Costa Mosquito. 

1796 – Alexander Lindsay, Earl (Conde), of Balcarres, Gobernador de Jamaica importa cien “perros de guerra” BORNHOUNS (cruza de dogo alemán y Gran Danés) desde Cuba para vencer la rebelión de los Maroons.   A continuación procedió a la ominosa deportación de estos negros libres.  Balcarres decidió a renglón seguido, fortificar todas las posesiones británicas dependientes de su gobernación.  Esta conducta se vió precipitada por la firma del tratado de San Ildefonso, entre España y el Directorio Francés el 18 de agosto de 1796.  En octubre 6 de ese mismo año se reanudaron las hostilidades entre España y Gran Bretaña. A la luz de estos acontecimientos, la suerte del asentamiento de Belize parecía decidida  El Reino de  España ocuparía ese territorio de una vez y para siempre.  El Gobernador General de Yucatán, Arturo O’Neill de Tirone había comenzado a preparar con tal propósito una gran fuerza invasora.  Por su parte Balcarres construyó fuertes en las orillas del Río Belice y en el Cayo St. George.  Con esa infinita incapacidad que tienen muchos pueblos para elegir nombres, estos fuertes construídos por Alexander Lindsay Earl of Balcarres se llamaron uno Fuerte Lindsay y otro Fuerte Balcarres. No en vano 25% de las mujeres inglesas se llaman Elizabeth. 

LA BATALLA DE ST. GEORGE´S CAYE 

¿Irse o pelear? (1) He aquí la disyuntiva de los colonos cortadores de madera (Baymen). Los acontecimientos terribles de 1779 con la marcha de la muerte estaban aún muy presentes. (16)  El 1 de julio de 1797 se realizó una asamblea decisiva. Los que estuvieron a favor de luchar, liderados por Thomas Paslow, obtuvieron la mayoría, 65 a 51. Los perdedores se sumaron gallardamente a la lucha y decidieron no emigrar a la Costa Mosquito. Se produce entonces un acontecimiento político que los beliceños destacan como el surgimiento de su estado. Los colonos blancos ingleses, sus esclavos negros, algunos libertos y los mulatos decidieron formar una coalición. Los negros serían pagos como soldados ingleses y algunos serían posteriormente manumitidos.“Se lucharía hombro con hombro”…Los destacamentos enviados por Balcarres y el HMS Merlin constituyeron el “apoyo oficial” a esta defensa.

 A)   DISPOSICION DE LAS FUERZAS BRITANICAS 

EN TIERRA:

 500 hombres comandados por el Teniente Coronel Thomas Barrow. Se trataba de tropas coloniales, indios y mulatos. Estaban destacados en los Fuertes Balcarres y Lindsay. 100 hombres mayormente negros esclavos en el Cayo St. George con barricadas hechas con arena y palos. 4 cañones de 18 libras en el Norte de la Isla. 

EN EL MAR: HMS Merlin, navío de tres palos destinado a Jamaica, 35 mts. de eslora, 9.30 mts. de manga y 3.85 mts. de calado, 16 cañones de 6 libras y 6 de 12. Dotación: 122 hombres. Comandante: Capitán Moss. Tres balandras de un solo palo de 18 x 5 x 1.50 mts. con un cañón de 18 libras en la proa, comandadas por sus capitanes civiles. Estos navíos eran barcos mercantes que llevaban parte de sus originales tripulaciones. Dos goletas de 15 x 4x 1.50 mts. con cuatro cañones de 6 libras en una y de 4 libras en la otra. Dotación de 25 hombres en cada una.  Ocho barcazas artilladas (Baymen Gun Flat) comandadas por el Capitán Asa Hosmer. Creación náutica beliceña, muy adaptadas a esta agua llenas de bajíos, bancos y arrecifes. Construídos por los colonos y sus esclavos estas embarcaciones tenían 12 x 3.60 x 0.75 mts. Portaban un cañón de 9 libras, 2 carronadas y eran a remo. Dotación: 16 hombres. Fueron tripuladas casi exclusivamente por esclavos.  Total: 500 hombres en el mar.    

Además el establecimiento de Honduras contaba con botes, canoas de reconocimiento y pit-pans (embarcación antillana de fondo chato). 

B)   LA FUERZA INVASORA ESPAÑOLA 

Arturo O’Neill de Tirone, (1) (17) uno de los tantos militares de orígen irlandés al servicio de España, había sido designado Gobernador General de Yucatán en 1793. De brillante carrera en la península ibérica llegó al Virreinato de Nueva España con la consigna de terminar con la presencia inglesa en las tierras y mares bajo su jurisdicción. El pacto de San Ildefonso de agosto de 1796, ya referido, dio a O’Neill la oportunidad de su vida. ¡ Derrotar militarmente a los Ingleses y expulsarlos para siempre de Belize ! Organizó entonces un fuerte ejército de tierre, cercano a los 3.000 hombres. Este partió de Mérida el 3 de junio de 1798, llegando a San Felipe de Bacalar el 28 de julio. En este recorrido los hombres comenzaron a ser diezmado por las enfermedades tropicales. Mientras tanto, en una acción discordinada con el ejército de tierra, la flota española comandada por el Almirante Francisco de Fuentes de Bocanegra salió de los puertos de Veracruz y La Habana en mayo de 1798 y llegó a Bacalar un mes antes que las tropas de tierra. Tiempo suficiente para sufrir las picaduras de mosquitos transmisores de fiebre amarilla y dengue. 

La Armada Española estaba constituída por:

·         Transportes y barcos vitualleros armados:                                               11

·         Goletas:                                                                                                 8

·         Balandras:                                                                                              6

·         Barcas y pontones, estos últimos artillados con un obus de 8 cada uno:      7

                                                                                                                       -------

                                                                                                          Total:       32

 Las goletas estaban diversamente armadas, había dos con cañones de 24 en proa y de 18 en popa; otras con uno de 18 libras. Las balandras tenían cañones de 8 y 14 libras en los combés. De toda esta gran cantidad de navíos finalmente sólo combatieron nueve: dos goletas, tres balandras, dos pontones artillados y dos barcas auxiliares. 

DESARROLLO DE LA BATALLA NAVAL

El 31 de agosto de 1798 la flota española llegó a aguas de la Bahía de Honduras, en las inmediaciones de los Cayos Caulken y Chapel y echó anclas.  A continuación utilizó las facilidades de desembarco del Chapel y estableció allí una enfermería provisoria. Una vez completados los períodos de incubación comenzaron a presentarse en las tripulaciones casos de dengue y fiebre amarilla. Versiones de visitantes a estas instalaciones efectuadas poco después de los combates (1) señalan una gran cantidad de tumbas, mudos testigos de la insalubridad de éstas regiones. La fiebre amarilla mata de un 10 a un 30 % de los afectados. En el dengue la mortalidad es menor, pero la recuperación de los afectados es lenta y penosa. Recordaremos que los españoles bautizaron esta enfermedad como: “fiebre quebrantahuesos”. En suma, en los integrantes de esta fuerza expedicionaria había serios problemas sanitarios.

A continuación debemos analizar los desafíos de maniobra que presentaban esta agua tan difíciles de navegar y dónde los residentes habituales llevaban una amplia ventaja. Francisco de Fuentes de Bocanegra, Comadante de la flota hispana, evaluó la situación y concluyó: Enfermedades en su tripulación, aguas con bajíos, arrecifes, bancos de arena, falta de señalización, siete barcos averiados escasez de provisiones.

Decidió entonces no combatir a pesar de las repetidas órdenes de hacerlo, que incluso por escrito le envió el Capitán General Arturo O’Neill de Tirone. Luego de juntas de oficiales y mas juntas de oficiales, O’ Neill decidió dejar a Bocanegra solamente al mando de los mercantes que transportaban tropas, de los barcos vitualleros y de los navíos que hacían agua. En acto seguido nombró a Don Pedro de Grajales comandante del ataque a las posiciones inglesas. (17)

La primera acción bélica tuvo lugar el 3 de setiembre en la zona de Cayo Montego, lugar situado a unas 12 millas del apostadero español. Se enviaron buques de reconocimiento para evaluar la profundidad de las aguas y examinar las posiciones defensivas locales. No había necesidad de ellas, dado que navegar por allí era muy difícil. Utilizando entonces embarcaciones pequeñas, los españoles dejaron boyas y barcas ancladas para marcar los pasajes por donde podrían transitar los navíos de mayor calado. En la madrugada del 4 de setiembre los ingleses destruyeron estos barcos y boyas y así se frustró este primer intento.

La segunda acción bélica tuvo lugar el 5 de setiembre. En esta oportunidad la flota española intentó hacerse paso al Sur del Cayo Long, en un área cercana al ataque anterior. En esta ocasión estuvieron a punto de lograrlo, pero fueron detenidos al desplazarse el HMS Merlin, que comandado por el Capitán Moss se dirigió hacia el Cayo Long. El poder de fuego del HMS Merlin representaba una seria amenaza para numerosos navíos de escaso calado, los españoles se retiraron.

Mientras tanto el Comandante Teniente Coronel Thomas Barlow, sospechando una invasión a tierra firme por el norte de los bancos Hicks llevó muchos de sus hombres a posiciones cercanas a los canales que permitían la navegación por estas traicioneras aguas. Fue innecesario. El ataque final sería por mar.

En efecto, el 10 de setiembre los españoles decidieron navegar a través del canal del Cayo St. George. Este es el que permite acceder a los buques de mas calado con mayor facilidad.

Sería su último intento.El Cayo St. George tiene una milla de largo y unos 100 mts. de ancho, con forma de media luna. Estaba defendido, como ya expresamos, por cien hombres y cuatro cañones de 18. Al norte y al Oeste de esta isla transcurre el canal, lugar de la batalla que describiremos. Esta vía marítima es relativamente estrecha pero permite maniobrar y allí estaba apostado el HMS Merlin. El Capitán Moss se encontraba en conocimiento de las acciones españolas, dado que poseía botes y canoas de reconocimiento estratégicamente apostados en los diferentes espacios de navegación entre los cayos.

Moss estableció entonces dos líneas de defensa. La primera tenía el HMS Merlin, con 16 de 6 y 6 de 12 libras. A los lados, 6 barcazas artilladas con un total de 6 cañones de 9 libras y 12 carronadas (cañon antiguo de marina, montado sobre correderas. (5) Estas embarcaciones cubrían todo el frente del canal. Dotación aproximada: 200 marinos.

En una segunda línea de defensa, mas cerca de tierra, estaban situadas dos goletas que eran barcos mercantes reacondicionados para el combate, la “Towser”, con un cañon de 18 libras cada una. Había además algunas balandras de un solo mástil y chalupas artilladas con un total de 12 a 9 libras y 24 carronadas. Número de marinos estimado en 300 hombres. Dos barcos mercantes artillados, el “Juba” y el “Columbia” esperaban los acontecimientos al Sur del Cayo St. George.

La flota española mientras tanto decidió atacar con 14 embarcaciones, nueve en primera línea y 5 en reserva. Las embarcaciones mayores remolcaban barcazas de desembarco repletas de soldados.

El 10 de setiembre a las nueve de la mañana los contendientes estaban frente a frente, separados por unas pocas millas. Los españoles entonces se detuvieron en un ya reiterativo estado de indecisión.

¿ Atacar o esperar ?  Arturo O’Neill de Tirone y Don Pedro de Grajales finalmente avanzaron con velas y remos y un total de dos goletas, tres balandras, dos pontones y dos barcazas. Una goleta estaba artillada con 2 de 24 en proa, 2 de 18 en popa. Otra igual, más uno de 22 en proa. Además ambas tenían 2 de 8 balandras tenían cañones de 8 y 14 libras en los combés y pontones y barcazas tenían un obús de 8 en cada uno.

Al acercarse a una milla y media, los españoles comenzaron a disparar. Los ingleses no contestaron durante los primeros 30 minutos de este enfrentamiento. Recién cuando se pusieron a tiro, el Capitán Moss dio la orden de iniciar el cañoneo. Las barcazas artilladas comandadas por el Capitán Asa Hosmer, un marino mercante norteamericano náufrago, fueron muy eficientes en su trabajo, efectuado mayormente por esclavos a fuerza de remos. Las baterías de tierra ubicadas en Cayo St. George no entraron en acción por estar fuera de distancia. Siempre existió una separación de por lo menos 500 metros entre los contendientes. Los ingleses mantuvieron formación y poder de fuego. Cada barcaza disparó 22 cañonazos. Los españoles comenzaron a sufrir averías en aparejos y cubiertas y lo peor de todo empezaron a presentarse varamientos en los bajíos. Estos accidentes debieron solucionarse a fuerza de remos en agobiantes maniobras.

A dos y media horas de comenzada la lucha Grajales dio la orden de abandonar el combate. Esta decisión se vio influenciada por el entusiasmo demostrado por las tropas británicas en tierra, que con cualquier cosa que flotase y a remo se hicieron a la mar para salvar los 14 kms. que los separaban de sus compañeros de lucha. Francisco de Heredia Vergara, (17) asistente de O’Neill escribe sobre este hecho y declara que “un bergantín, una goleta y varias embarcaciones menores salieron de Walix en dirección al Cabo St. George”. En realidad fueron sólo 17 botes a remo y algunas pitpans con un total aproximado de 200 hombres. Los españoles se retiraron a Cayo Chapel con varios de sus navíos llevados a remolque.

Allí, según algunas versiones, enterraron a sus muertos –pocos- reacondicionaron sus barcos y se hicieron a la mar el 15 de setiembre. Veintitrés navíos fueron a San Felipe de Bacalar y ocho a mar abierto. La embarcación que faltó fue un pequeño paquebote de 5 remos que fue hecho prisionero por los ingleses el día 13 de setiembre. 

Los españoles habían luchado con valentía pero fueron acosados por enfermedades, la necesidad de navegar en aguas muy difíciles y carecieron del necesario liderazgo que hubiese requerido una operación de esta envergadura. Los ingleses declararon no haber sufrido ni bajas ni pérdidas materiales y naturalmente glorificaron a sus defensores. Pocas veces en la Historia Marítima se ha registrado un enfrentamiento de éstas características con tantos cañonazos, tan pocos heridos y tanta repercusión política.

Belize nació de esta batalla naval. 

DE HONDURAS BRITANICA AL ESTADO DE BELIZE 

Cronología. 

1802 – Tratado de Amiens. (15) Fin de las hostilidades entre Gran Bretaña y España. Por una de sus cláusulas Inglaterra debía devolver Belize a sus “legítimos dueños”. Nunca sucedió. 

1817 – Gran Bretaña y España firman acuerdo (18) para perseguir criminales en la Bahía de Honduras. Inglaterra admite soberanía española en la zona. 

1821 – 24 de febrero: México (19) se declara independiente.  Agustín Iturbide invita a América Central a unirse al Imperio.  1 de setiembre: Centroámerica declara su independencia.   Guatemala reclama derechos sobre Honduras Británica. 

1822 – México declara rebeldes a las provincias de América Central y envía un ejército al mando del General Filísola para someter la disidencia. 

1823 – En pocos meses Filísola somete las fuerzas opositoras pero abandona su misión al producirse la abdicación de Agustín I.  24 de junio: Declaración de Independencia de la Federación de las Provincias Unidas de América Central. 

1850 – la influencia de EE.UU. se acentúa en Centroamérica a consecuencia del interés norteamericano en la construcción de un canal interoceánico.   Como resultado de un acuerdo de alta política entre las superpotencias de la región se firma un convenio entre EE.UU. y Gran Bretaña. Conocido como Tratado Clayton-Bulwer, fue signado en Washington el 10 de abril de 1850 y por el cual ambos países decidieron no incursionar en el Caribe y prometieron respetar las soberanías de los estados de la región.  Como consecuencia de este pacto Inglaterra devolvió a Honduras las islas del golfo del mismo nombre y a Nicaragua la soberanía de la Mosquitia.  Este último capítulo del acuerdo no pasó de ser una intención.  Los indios Moscos en su lengua, ya con fuerte influencia inglesa, dicen “tingki” (gracias) 

1856 – Tratado Dallas-Clarendon entre EE.UU y Gran Bretaña.  EE.UU. acepta la soberanía inglesa de Belize. 

1859 – Se firma el acuerdo Aycenena-Wyke por el cual Guatemala establece sus límites, al Sur y al Oeste, con Honduras Británica. Estos son los mismos que los actuales. El Parlamento Guatemalteco nunca refrendó este convenio.  Gran Bretaña se comprometió por el Artículo 7 de este acuerdo a  construi una carretera “desde Ciudad Guatemala hasta el Atlántico”.   Esta ruta debía conectar las planicies guatemaltecas con una salida al Caribe en areas cercanas a Honduras Británica.  La carretera nunca fue construída. 

1860 – 28 de enero: Se firma en Managua el Tratado de Comayaque entre Gran Bretaña, Nicaragua y Honduras.  Este acuerda que:

            * Las islas de la Bahía, Roatan, etc., serán a partir de esta fecha de soberanía hondureña.

            * la Costa de Mosquitia será nicaraguense, pero deberán respetarse los derechos del Reino Mosco y el gobierno de Managua se compromete a pagarle al Rey Mosco una subvención anual.

            De hecho este territorio siguió siendo un protectorado inglés hasta 1894. Aún hoy los Moscos hablan algo parecido a un aterrador Inglés.  Tingki, nuevamente. 

1862 -  Gran Bretaña proclama colonia al territorio de Belize. Lo denomina Lo denomina Honduras Británica. 

1871 – Honduras Británica es oficialmente declarada colonia de Su Majestad Británica. Su estatuto es objeto de un bando real.  Guatemala continúa con sus reclamos. 

1893 – México y Gran Bretaña (20) firman un tratado que fija el límite Norte de Honduras Británica. Este es idéntico al actual.  México renuncia por este acto al reclamo de soberanía sobre el territorio de  Honduras Británica. 

1899 – México decide fundar Chetumal, (14) en la Bahía del mismo nombre, con el propósito de evitar la depredación de madera de su territorio “que es llevada a cabo por indios Mayas y aventureros que procedentes  de Honduras Británica les facilitan las armas”.  La actual provincia de Quintana Roo fue separada de Yucatán en 1902.  Chetumal es hoy la capital de Quintana Roo. 

1981 – 21 de setiembre: Belize, ex – Honduras Británica es declarada un estado independiente dentro de la Comunidad Británica de Naciones.  Como consecuencia del hecho que la reclamación de Guatemala estaba aún pendiente, Gran Bretaña deja una guarnición de 1.200 soldados para la protección de este nuevo país. 

1991 – Belize es aceptado (2) como miembro de la Organización de Estados Americanos.  Guatemala firma un tratado con Gran Bretaña por el cual resigna la Reclamación Territorial mientras que Inglaterra se compromete a construir en territorio guatemalteco un oleoducto hacia el Atlántico.  Y también a erigir obras que faciliten la salida al Caribe de este país Centroamericano.  Aún ninguna de estas promesas ha sido llevada a cabo. 

1994 – Los soldados británicos se retiran. (2) Belize depende de sí mismo. La Constitución del país establece una estructura política similar a la Inglesa. Tiene un Poder Judicial con régimen de jurados, un Poder Legislativo bi –cameral y un Poder Ejecutivo gobernado por un Primer Ministro.  La Corona designa Gobernador. Este debe ser Beliceño. 

            Belize es hoy un estado pujante y ansioso de progresar. Como indicador de desarrollo mencionemos que su expectativa de vida es la séptima en el Continente Americano y un año superior a la de Uruguay.

            En contraste con sus vecinos americanos, constantemente embarcados en guerras civiles y disensiones políticas, los ciudadanos de Belize han visto transcurrir los doscientos años que los separan de la Batalla Naval de St. George´s Caye con un pacífico espíritu de concordia y serenidad.

            Tal como escriben hoy sus prohombres, hace 200 años que los beliceños quieren ser lo que hoy son: (1) Un grupo de hombres libres de raíces culturales inglesas, orgullosos de su pasado multiétnico y que encaran el futuro con la convicción de haber vencido la esclavitud y el colonialismo. 


  BIBLIOGRAFÍA

01.         SYLVESTRE, J.: BATTLE OF ST GEORGE’S CAYE. BICENTENNIAL BOOKLET 1798 – 1998 BEL CARIBE. (100 p.p.), BELIZE, 1998 

02.         CAMERON, S., BOX, B.:BELIZE IN: MEXICO AND CENTRAL AMERICA HANDBOOK.  : 735-795 FOOTPRINT HANDBOOK,  GREAT BRITAIN, 1997       

03.         CARRILLO, C.: BELICE BOLETIN DE LA SOCIEDAD GEOGRAFICA Y ESTADISTICA DE LA REPUBLICA MEXICANA 1919; 5: 254 – 260

04.         YUCATAN IN: DICCIONARIO ENCICLOPEDICO HISPANO – AMERICANO TOMO 23 (V – ZYR):178. MONTANER Y SIMON. BARCELONA, 1912

05.         CAYO. IN: REAL ACADEMIA ESPAÑOLA. DICCIONARIO DE LA LENGUA ESPAÑOLA.: 296 ESPASA – CALPE  (1416 pp.) MADRID, 1984

06.         HARRIS, W., LEVEY, J.S.: BRITISH HONDURAS IN: THE NEW COLUMBIA ENCYCLOPEDIA COLUMBIA UNIVERSITY PRESS. NEW YORK, 1978.

07.         CAMERON, S., BOX, B.: BLACK CARIBS IN: CARIBBEAN ISLANDS : 775 – 777 PASSPORT BOOKS. CHICAGO, 1998

08.         SIR RALPH ABERCROMBIE IN: DICCIONARIO ENCICLOPEDICO HISPANO-AMERICANO TOMO 1 (A-ALL): 114 MONTANER Y SIMON. BARCELONA, 1912

09.         BENTON, W, BENTON, H.: WILLIAM WALKER 1824-1860 IN: ENCYCLOPEDIA BRITANNICA. MICROPEDIA; 10:522. UNIVERSITY OF CHICAGO. CHICAGO, 1979.

10.         CAMERON, S., BOX, B.: JAMAICA IN: CARIBBEAN ISLANDS.: 260-262 PASSPORT BOOKS. CHICAGO, 1998

11.         BALCARRES, CONDE DE … ALEJANDRO LINDSAY IN: DICCIONARIO ENCICLOPEDICO HISPANO-AMERICANO TOMO 3 (B-BYZ):97. MONTANER Y SIMON. BARCELONA, 1912

12.         BENTON, W., BENTON, H.: MOSQUITO COAST IN: ENCYCLOPEDIA BRITANNICA. MICROPEDIA; 7:48-49 UNIVERSITY OF CHICAGO. CHICAGO, 1998  

13.         CAMERON, S., BOX, B.: MEXICO AND CENTRAL AMERICA: 421-22. PASSPORT BOOKS. CHICAGO, 1997.  

14.         CAMERON. S., BOX, B.: CHETUMAL. IN: MEXICO AND CENTRAL AMERICA HANDBOOK: 477-483 FOOTPRINT HANDBOOK. GREAT BRITAIN, 1997.

15.         QUAGLIOTTI DE BELLIS, B., DE NEVES, A.C.: BELIZE EN LA GEOPOLITICA DEL CARIBE. GEOSUR 1981; 2 (21) : 3-23

16.         A  DIARY OF SAINT GEORGE´S CAYE IN: BATLLE OF ST. GEORGE´S CAYE BICENTENNIAL BOOKLET 1798-1998 BEL CARIBEAN PRODUCTIONS. BELIZE, 1998

17.       MOLINA SOLIS, V.F.: HISTORIA DE YUCATAN DURANTE LA DOMINACION ESPAÑOLA, MERIDA, 1913. TOMO III: 324-346  

18.       HONDURAS BRITANICA IN: DICCIONARIO ENCICLOPEDICO HISPANO-AMERICANO TOMO XI (H.IZV): 499 MONTANER SIMON. BAECELONA, 1912  

19.       LEVENE, R.: HISTORIA DE AMERICA AMERICA CONTEMPORANEA. TOMO XI. W.M. JACKSON   (510 pp.)   BUENOS AIRES, 1941

20.        BELMONTE, J.: HISTORIA CONTEMPORANEA DE  IBEROAMERICA. TOMO II GUADARRAMA  (437 pp.)    MADRID, 1971 

 

  

Este sitio es publicado por la Fundacion Histarmar - Argentina

Direccion de e-mail: info@histarmar.com.ar